Howard entre lentement dans le cabinet de son médecin, se plaignant d’une douleur persistante au pied droit. Un examen révèle que son pied va bien, mais qu’il a un nerf pincé dans le cou et que c’est cela qui lui fait mal.

Pendant ce temps, à quelques rues de là, Mary Ann entre en boitant dans la salle d’examen de son médecin, presque en larmes à cause de la douleur persistante de son genou gauche. Il s’avère que ses deux genoux sont en parfaite santé. Le médecin l’informe cependant que la douleur dans son genou pourrait être le signe d’une affection de la hanche, ce que confirme un examen ultérieur.

Ce que les deux patients ressentent est un phénomène connu sous le nom de « douleur référée », que Daniel Mazanec, M.D., rhumatologue et directeur du Spine Center de la Cleveland Clinic, décrit simplement comme « une douleur dans une zone du corps éloignée de la source de la douleur », selon le Arthritis Advisor de la Cleveland Clinic. Un exemple classique de douleur référée, note-t-il, est la détresse ressentie dans le bras gauche par une personne en train de faire une crise cardiaque. Et pour certaines personnes souffrant d’une appendicite aiguë, le premier signe d’alerte ne sera pas dans l’abdomen mais dans l’épaule droite.

Il ne faut pas confondre la douleur référée avec la douleur irradiée. « Si vous avez une hernie discale« , explique le Dr Mazanec, « vous aurez mal dans le dos et probablement aussi dans la jambe, car c’est là que passe le nerf irrité et on peut s’attendre à ce que la douleur irradie le long de ce trajet. La douleur référée, en revanche, se propage le long de voies inattendues.

Système de câblage partagé

En décrivant les processus neurologiques complexes qui sont associés à la douleur référée, le Dr Mazanec déclare : « Pensez à l’innervation – le système nerveux qui dessert un muscle ou un organe – comme à un réseau de câblage interconnecté qui se propage dans tout le corps. Un abcès du foie peut entraîner une douleur à l’épaule, par exemple, parce que le foie est situé sous le diaphragme et que les « fils » (nerfs) du diaphragme entrent dans la moelle épinière au même endroit que les fils (nerfs) de l’épaule. Ils partagent les mêmes voies neurologiques vers le cerveau, et parfois les signaux électriques s’entremêlent. »

Cet enchevêtrement des voies n’est pas une anomalie, fait-il remarquer. Il résulte plutôt de l’émergence normale du système nerveux au stade embryonnaire, lorsque le développement de tous les « câblages » du corps se fait en étroite proximité. « Au fil du temps », explique le Dr Mazanec, « les voies desservent différentes parties du corps, mais elles continuent de partager l’innervation qu’elles partageaient dans l’embryon, lorsqu’elles se trouvaient géographiquement au même endroit.

Douleur arthritique

Les patients souffrant d’arthrite peuvent également ressentir une douleur référée. « Elle se produit presque toujours dans les articulations », explique le Dr Mazanec, « et elle est le plus souvent observée chez les personnes souffrant d’arthrose de la hanche. Il n’est pas rare que les patients atteints de cette pathologie ressentent une douleur à l’aine. Mais il peut aussi y avoir une gêne ou une douleur à l’avant de la cuisse qui descend jusqu’au genou. »

La douleur au genou qui accompagne l’arthrose de la hanche peut s’intensifier avec le temps, explique le Dr Mazanec, et l’aggravation de l’inconfort résultera du mouvement de la hanche plutôt que de la surutilisation du genou, puisque le renvoi de la douleur de la hanche au genou ne va pas dans les deux sens.

Un autre exemple de douleur référée serait évident chez un patient souffrant d’arthrite cervicale (cou). « Dans ce cas, explique le Dr Mazanec, vous pouvez ressentir ce que nous appelons un pincement nerveux, et la douleur causée par le nerf pincé peut irradier dans le bras. Mais si vous avez un problème arthritique dans les articulations du cou et qu’il n’y a pas de pincement nerveux, cette douleur peut être perçue dans le haut du dos. »

Si un patient se plaint d’une douleur persistante au genou, on ne suppose nullement que la hanche est responsable du problème, car l’arthrose du genou est fréquente. « Nous examinerions le genou, dit le Dr Mazanec, mais aussi la hanche. Si nous concluons que l’articulation du genou est normale, nous évaluons la mobilité du patient. Nous pourrions alors soupçonner que l’arthrose de la hanche est à l’origine de la douleur au genou.

« Nous ne conclurions pas immédiatement qu’il s’agit d’une douleur référée par la hanche », ajoute le Dr Mazanec. « Nous confirmerions notre diagnostic par une radiographie ». Dans certains cas, ajoute-t-il, l’examen peut donner des résultats « déroutants », auquel cas le patient pourrait recevoir une injection dans l’articulation de la hanche d’un médicament de type novocaïne. « Si cela élimine la douleur au genou, dit le Dr Mazanec, cela confirmera que le problème se situe au niveau de la hanche.

Options de traitement

S’il s’avère que la douleur au genou provient d’une hanche arthritique, la thérapie sera principalement axée sur le traitement de la hanche, allant de l’utilisation d’anti-inflammatoires non stéroïdiens à la thérapie physique
, en passant par
le remplacement de la hanche.

Le Dr Mazanec souligne que la douleur référée n’est pas un phénomène imaginaire. Elle est réelle et peut signaler la présence d’une affection sous-jacente grave affectant une partie éloignée du corps. « Si vous ressentez une douleur quelconque, conseille-t-il, n’attendez pas un mois pour voir si elle disparaît. Si elle persiste, consultez votre médecin « 

Ce que vous pouvez faire

Conservez une trace des caractéristiques de votre douleur et communiquez ces informations à votre médecin. Si le site de votre douleur semble normal, passez une radiographie des autres composants du corps qui pourraient être à l’origine de la douleur.

Discutez avec votre médecin des options de traitement : traitement médicamenteux, kinésithérapie ou remplacement.