Une étude rétrospective et observationnelle a révélé que les personnes ayant reçu le vaccin BCG – qui prévient la tuberculose – étaient moins susceptibles de signaler des symptômes de COVID-19 et moins susceptibles d’avoir des anticorps contre l’infection dans leur sang.

Toutes les données et statistiques sont basées sur des données publiques disponibles au moment de la publication. Certaines informations peuvent être obsolètes.

Il y a plus de 100 ans, les scientifiques ont mis au point le vaccin BCG (bacille de Calmette-Guérin) pour se protéger contre l’infection bactérienne qu’est la tuberculose (TB).

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), en 2004, environ 100 millions d’enfants par an recevaient ce vaccin.

Aux États-Unis, le BCG est autorisé pour les personnes présentant un risque élevé de développer la tuberculose et pour le traitement de certaines formes de cancer de la vessie.

Mais les recherches suggèrent également que la vaccination par le BCG à un stade précoce de la vie peut réduire la mortalité infantile jusqu’à 45 %, principalement grâce à une moindre sensibilité à la septicémie (empoisonnement du sang) chez les bébés, aux infections respiratoires et à la fièvre.

Chez les adolescents et les personnes âgées, il existe également des preuves que le BCG protège contre les infections respiratoires virales.

Les scientifiques pensent que le vaccin amorce le système immunitaire « inné », la première ligne de défense de l’organisme contre les virus et autres organismes envahisseurs. Contrairement à l’immunité adaptative, l’immunité innée cible rarement des agents pathogènes spécifiques que l’organisme a déjà rencontrés dans le passé.

Des chercheurs du Cedars-Sinai Medical Center de Los Angeles (Californie) se sont demandé si le BCG pouvait réduire la sensibilité au SRAS-CoV-2, le virus à l’origine du COVID-19.

« Nous étions intéressés par l’étude du vaccin BCG, car on sait depuis longtemps qu’il a un effet protecteur général contre toute une série de maladies bactériennes et virales autres que la tuberculose, notamment la septicémie néonatale et les infections respiratoires », explique le Dr Moshe Arditi, coauteur principal, directeur de la division des maladies pédiatriques et infectieuses et de l’immunologie au Cedars-Sinai.

L’équipe a présenté ses résultats en ligne dans Le Journal of Clinical Investigation.

Symptômes et anticorps du COVID-19

Entre le 11 mai et le 18 juin 2020, 6 201 travailleurs de la santé ont donné des échantillons de sang et répondu à des questions sur leurs antécédents médicaux, notamment pour savoir s’ils avaient reçu le BCG et des vaccins contre deux autres infections bactériennes et la grippe.

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Au total, 1 836 ont déclaré avoir reçu le vaccin BCG, 4 275 ont dit ne pas l’avoir reçu et 90 étaient incertains.

Les personnes vaccinées étaient moins susceptibles de déclarer avoir ressenti des symptômes du COVID-19 à un moment quelconque au cours des 6 derniers mois.

Dans l’ensemble, 3,5 % de la cohorte entière ont été testés positifs pour les anticorps du SRAS-CoV-2.

Parmi ceux qui ont déclaré avoir reçu le vaccin BCG, 2,7 % ont été testés positifs, tandis que parmi ceux qui ont dit ne pas l’avoir reçu, 3,8 % ont été testés positifs.

« Il semble que les personnes vaccinées par le BCG aient été moins malades et aient donc produit moins d’anticorps anti-SARS-CoV-2, ou qu’elles aient mis en place une réponse immunitaire cellulaire plus efficace contre le virus », explique le Dr Arditi.

Après ajustement en fonction de l’âge et du sexe, la vaccination par le BCG – mais aucune des autres vaccinations – était toujours associée à une probabilité réduite de présenter des anticorps anti-SRAS-CoV-2.

Dans leur article, les chercheurs écrivent :

« Pris ensemble, ces résultats indiquent que des antécédents de vaccination par le BCG confèrent un effet protecteur non spécifique contre l’infection par le SRAS-CoV-2 et diminuent la présence de symptômes COVID-19 autodéclarés. Cet effet semble être spécifique au BCG, car [les autres vaccinations] […] ne sont pas associées à une protection similaire contre l’infection par le SRAS-CoV-2. « 

Antécédents de vaccination autodéclarés

L’une des limites de l’étude est qu’elle s’est appuyée sur le souvenir des participants quant aux vaccins qu’ils avaient reçus, et sur le fait qu’ils avaient présenté des symptômes typiques du COVID-19 au cours des 6 mois précédents.

En outre, le nombre de personnes dans chaque groupe qui ont développé des symptômes ou ont été testées positives était relativement faible, ce qui a limité la puissance statistique de l’étude et la fiabilité de ses résultats.

Cependant, il est intéressant de noter que les personnes qui ont déclaré avoir reçu le vaccin BCG étaient en moyenne plus âgées. Elles étaient également plus susceptibles de souffrir de diabète, d’hypertension, de maladies cardiovasculaires et de maladies pulmonaires obstructives chroniques.

Ce sont tous des facteurs qui augmentent les chances d’une personne de développer une infection grave par le COVID-19.

En août 2020, a fait état d’une autre étude d’observation, qui suggérait que les pays où la vaccination par le BCG était obligatoire présentaient un certain degré d' »immunité collective » contre la maladie.

Il y a 22 essais cliniques qui étudient actuellement le potentiel du BCG pour prévenir ou traiter le COVID-19, ce qui devrait fournir des preuves plus définitives. Le Dr Arditi et le Cedars-Sinai participent à l’une de ces études.

Personne ne croit que le BCG sera plus efficace que les vaccins spécifiques pour le COVID-19, explique le Dr Arditi. Mais si les essais prouvent sa valeur, en tant que vaccin bien établi, le BCG pourrait être rapidement approuvé et déployé pour cette application.

« Il s’agit d’un pont potentiellement important qui pourrait offrir certains avantages jusqu’à ce que les vaccins les plus efficaces et les plus sûrs contre le COVID-19 soient largement disponibles », dit-il.

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