Une étude menée à Wuhan, en Chine, a détecté du matériel génétique du nouveau coronavirus dans des suspensions en suspension dans l’air, ou aérosols, dans des hôpitaux et des espaces publics. Cette découverte renforce l’importance d’une stérilisation complète des points chauds de l’infection, d’une bonne ventilation et de l’évitement de la foule.

Toutes les données et statistiques sont basées sur des données publiques disponibles au moment de la publication. Certaines informations peuvent être obsolètes.

À ce jour, les scientifiques ont établi trois modes de transmission du coronavirus 2 du syndrome respiratoire aigu sévère(SRAS-CoV-2), le virus à l’origine de la maladie à coronavirus 19 (COVID-19) :

  • l’inhalation de gouttelettes liquides provenant de la toux ou des éternuements d’une personne atteinte de l’infection
  • contact étroit avec une personne atteinte de l’infection
  • contact avec des surfaces contenant le virus.

Selon une étude récente menée en Chine, les aérosols pourraient constituer une quatrième voie de transmission du virus.

Les aérosols sont des particules en suspension dans l’air dont le diamètre est d’environ 1 micromètre (un millième de millimètre) au maximum. Comme ils sont beaucoup plus petits que les gouttelettes, ils restent plus longtemps en suspension dans l’air et peuvent voyager plus loin.

Dans leur étude, les chercheurs ont détecté du matériel génétique, l’ARN, du virus dans des aérosols prélevés dans deux hôpitaux et divers lieux publics de la ville de Wuhan, où l’épidémie a débuté.

En raison de la pertinence de leurs résultats pour l’urgence de santé publique en cours, les chercheurs ont publié une préimpression complète et non éditée de leur étude sur le serveur bioRxiv le 10 mars 2020. Un résumé non édité de l’article a également été récemment publié dans le journal Nature.

Pièges à aérosols

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Les scientifiques ont utilisé des dispositifs de filtration de l’air appelés pièges à aérosols pour recueillir un total de 35 échantillons dans 31 endroits entre le 17 février et le 2 mars 2020.

Le nombre d’échantillons était relativement faible car l’accès aux hôpitaux a été fortement restreint au plus fort de l’épidémie.

En outre, les chercheurs soulignent que leur étude n’a pas permis d’établir si les aérosols chargés de virus étaient capables d’infecter des personnes.

Cependant, dans les espaces confinés, les aérosols sont connus pour transmettre d’autres agents pathogènes, notamment ceux qui causent la tuberculose, la rougeole et la varicelle.

La transmission par aérosol peut également avoir joué un rôle dans la propagation du coronavirus qui a provoqué une épidémie d’infection respiratoire, le SRAS, à Hong Kong en 2003.

L’auteur principal de la présente étude est le Dr Ke Lan, du centre de recherche en virologie moderne de l’université de Wuhan, et l’équipe comprenait également des experts en santé publique de Shanghai et de Hong Kong.

Ils ont recueilli des échantillons d’aérosols dans deux hôpitaux où des patients atteints du COVID-19 étaient traités.

L’un des hôpitaux accueillait des patients atteints de maladies graves. L’autre, un hôpital de campagne temporaire installé dans un stade de sport reconverti, était destiné à la mise en quarantaine et au traitement des patients présentant des symptômes légers.

Une bonne ventilation

La concentration d’aérosols contenant des virus était généralement très faible, voire indétectable, dans les salles des patients, ce que les auteurs attribuent à des procédures d’isolement efficaces et à une bonne ventilation.

Toutefois, des concentrations élevées ont été observées dans les toilettes portables non ventilées de l’hôpital de campagne.

Dans leur préimpression, les scientifiques écrivent :

« Notre découverte a confirmé que la transmission par aérosol est une voie importante de contamination des surfaces. Nous demandons une attention particulière à la conception, l’utilisation et la désinfection des toilettes dans les hôpitaux et les communautés afin de minimiser la source potentielle d’aérosols chargés de virus. »

Les scientifiques ont également détecté des niveaux élevés d’ARN viral en suspension dans l’air à l’hôpital de campagne, dans les zones utilisées par le personnel médical pour retirer les équipements de protection individuelle.

Cela suggère que des particules virales sous forme de gouttelettes ou d’aérosols se sont déposées sur l’équipement pendant les longues heures passées à proximité des patients. Les particules étaient ensuite remises en suspension dans l’air lorsque l’équipement était retiré, proposent les auteurs.

Cependant, après l’introduction de procédures d’assainissement plus fréquentes et plus complètes, les niveaux d’aérosols chargés de virus dans ces zones sont devenus indétectables.

L’équipe recommande de désinfecter les vêtements de protection avant de les retirer pour éviter la propagation des aérosols chargés de virus.

Lieux bondés

Les scientifiques ont également placé des pièges à aérosols dans des lieux publics, notamment un supermarché et un immeuble résidentiel.

Dans la plupart de ces endroits, les concentrations d’aérosols de SRAS-CoV-2 étaient indétectables ou très faibles. Deux exceptions étaient des sites où les gens se rassemblaient en nombre relativement important : l’un près de l’entrée d’un grand magasin et l’autre dans un espace public près de l’un des hôpitaux.

Cela suggère que les personnes infectées mais ne présentant aucun symptôme respiraient néanmoins des aérosols chargés de virus.

L’équipe conclut :

« Les résultats montrent que les risques sont globalement faibles dans les lieux publics, mais ils renforcent l’importance d’éviter les rassemblements bondés et de mettre en œuvre une identification et un diagnostic précoces des porteurs asymptomatiques pour une mise en quarantaine ou un traitement rapide. Les équipements de protection individuelle, comme le port de masques dans les lieux publics ou lors des déplacements, peuvent réduire l’exposition aux aérosols et la transmission. »

Prises ensemble, les conclusions des scientifiques indiquent qu’un nettoyage approfondi des surfaces, une bonne ventilation et le fait d’éviter les foules pourraient réduire le risque d’exposition aux particules virales en suspension dans l’air.

Cependant, commentant les méthodes employées dans cette étude, certains experts ont fait remarquer que – même lorsque les chercheurs ont pu détecter des particules virales – ces dernières n’étaient peut-être plus infectieuses.

Lawrence Young, professeur à l’université de Warwick, au Royaume-Uni, explique par exemple que « la détection du matériel génétique du virus (ARN) au moyen d’un test très sensible (RT-PCR) n’équivaut pas à la détection d’un virus infectieux. [Un] virus mort ou dégradé serait tout de même détecté avec cette technique. »

« En fait, ajoute le professeur Young, cette méthode est si sensible qu’il faut mettre en place des mesures de contrôle rigoureuses pour éviter la contamination croisée des échantillons. »

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« L’échantillonnage des aérosols est sujet à d’énormes variations, et la petite taille de l’échantillon dans cette étude signifie également que les données doivent être interprétées avec prudence », note-t-il.

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