Une nouvelle étude confirme les liens entre l’apnée obstructive du sommeil et la maladie d’Alzheimer. Les raisons possibles de cette association incluent l’accumulation de produits toxiques due au manque d’oxygène.

Dans le cas de l’apnée obstructive du sommeil, la respiration d’une personne s’arrête et reprend de façon répétée. Les symptômes comprennent des ronflements forts, un sommeil agité et une somnolence pendant la journée.

Les estimations de la prévalence de cette affection parmi les adultes de la population générale varient considérablement, de 9 à 38 %. Cependant, l’apnée du sommeil est généralement plus fréquente chez les hommes, les personnes âgées et les personnes obèses.

L’apnée du sommeil est liée à des troubles de l’attention, de la mémoire et des capacités exécutives, et constitue un facteur de risque reconnu pour le développement de la démence.

« Nous savons que si vous souffrez d’apnée du sommeil au milieu de votre vie, vous êtes plus susceptible de développer la maladie d’Alzheimer à un âge plus avancé, et si vous êtes atteint de la maladie d’Alzheimer, vous êtes plus susceptible de souffrir d’apnée du sommeil que les autres personnes de votre âge », explique le professeur Stephen Robinson de l’école de santé et de sciences biomédicales de l’université RMIT à Bundoora, en Australie.

« Le lien existe, mais démêler les causes et les mécanismes biologiques reste un énorme défi », ajoute-t-il.

En étudiant des échantillons post-mortem de personnes souffrant d’apnée du sommeil, le professeur Robinson et ses collègues ont récemment découvert que la gravité de cette affection est corrélée à une réduction du volume de l’hippocampe.

Cette partie du cerveau, qui est étroitement liée à la mémoire, s’atrophie également chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

En utilisant les mêmes échantillons de cerveau, l’équipe du professeur Robinson a maintenant trouvé les premières preuves de plaques amyloïdes associées à l’apnée du sommeil.

Signes distinctifs de la maladie d’Alzheimer

Les plaques amyloïdes sont un signe distinctif des lésions observées dans la maladie d’Alzheimer, de même que les amas de fibres connus sous le nom d’enchevêtrements neurofibrillaires.

Les chercheurs ont découvert que les plaques apparaissent d’abord aux mêmes endroits et se propagent de la même manière dans le cerveau des personnes souffrant d’apnée du sommeil que chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

En outre, l’étendue des plaques était en corrélation avec la gravité de l’apnée du sommeil.

« Il s’agit d’une avancée importante dans notre compréhension des liens entre ces pathologies et cela ouvre de nouvelles voies aux chercheurs qui s’efforcent de mettre au point des thérapies pour traiter et, espérons-le, prévenir la maladie d’Alzheimer », a déclaré le professeur Robinson, qui a dirigé cette recherche.

Les auteurs ont publié cette étude, fruit d’une collaboration entre l’Université RMIT et l’Hôpital universitaire national d’Islande à Reykjavik, dans la revue Le sommeil.

Les scientifiques ont étudié des échantillons de cerveau préservés provenant de 34 personnes âgées en moyenne de 67 ans et ayant reçu un diagnostic d’apnée obstructive du sommeil. Les cerveaux de 24 de ces personnes étaient disponibles pour l’étude.

Vous pouvez être intéressé :

Aucun des patients n’avait reçu un diagnostic de démence au cours de sa vie. Cependant, 70 % d’entre eux présentaient des enchevêtrements neurofibrillaires et 38 % des plaques amyloïdes dans leur hippocampe.

« Si certaines personnes ont pu souffrir d’une déficience cognitive légère ou d’une démence non diagnostiquée, aucune ne présentait de symptômes suffisamment forts pour un diagnostic officiel, même si certaines avaient une densité de plaques et d’enchevêtrements suffisamment élevée pour être qualifiée de maladie d’Alzheimer », explique le professeur Robinson.

Corrélation dans l’hippocampe

Après avoir ajusté des facteurs tels que l’âge, l’indice de masse corporelle (IMC) et le sexe, les chercheurs ont constaté que la gravité de l’apnée du sommeil d’une personne avait une corrélation significative avec la quantité de plaques amyloïdes dans son hippocampe.

L’apnée du sommeil était moins bien corrélée avec le nombre d’enchevêtrements neurofibrillaires dans l’hippocampe, et il n’y avait pas de corrélation significative après ajustement pour l’âge.

En examinant les échantillons de tronc cérébral, les chercheurs ont constaté que, même si environ deux tiers d’entre eux contenaient des enchevêtrements et un cinquième des plaques amyloïdes, leur quantité n’était pas corrélée à la gravité de l’apnée du sommeil.

Dans la maladie d’Alzheimer, les plaques et les enchevêtrements apparaissent d’abord dans une zone corticale proche de l’hippocampe, appelée le gyrus parahippocampique. Les lésions progressent ensuite vers l’hippocampe, avant de s’étendre au reste du cortex.

Le même schéma de progression semble se produire dans l’apnée du sommeil.

« Dans les cas d’apnée du sommeil légère, nous n’avons pu trouver des plaques et des enchevêtrements que dans la zone corticale proche de l’hippocampe, précisément là où on les trouve pour la première fois dans la maladie d’Alzheimer », explique le professeur Robinson.

La privation d’oxygène

Dans leur article, les chercheurs avancent l’hypothèse que, dans le cas de l’apnée du sommeil, les épisodes répétés de privation d’oxygène pendant le sommeil peuvent provoquer un stress oxydatif qui conduit à l’accumulation de plaques amyloïdes dans l’hippocampe.

« Ainsi, [l’apnée du sommeil] peut rendre ces zones plus vulnérables à l’agent causal (encore inconnu) de la maladie d’Alzheimer, facilitant ainsi la pathogenèse de cette maladie. Cette hypothèse est étayée par nos précédentes constatations d’une réduction du volume de l’hippocampe dans les mêmes cerveaux. »

Ils écrivent que, alternativement, l’apnée du sommeil peut perturber l’élimination de l’amyloïde du cerveau qui se produit normalement pendant le sommeil.

Une étude menée sur des souris a révélé que le sommeil aide à évacuer la bêta-amyloïde du cerveau. En perturbant le sommeil de manière répétée tout au long de la nuit, l’apnée du sommeil pourrait donc provoquer une lente accumulation de la protéine.

Fait intéressant, les auteurs de la nouvelle étude écrivent que la quantité de sommeil à mouvements oculaires rapides (REM) et de sommeil non-REM diminue à la fois dans la maladie d’Alzheimer et dans l’apnée du sommeil.

Parmi les limites de l’étude figurent le nombre relativement faible d’échantillons de cerveau provenant uniquement de personnes originaires d’Islande et le manque d’échantillons de contrôle provenant de personnes qui n’étaient pas atteintes de la maladie.

Le professeur Robinson indique que son équipe travaille à la mise en place d’une étude clinique avec une cohorte plus importante.

L’une des conclusions de l’étude est qu’un traitement courant, connu sous le nom de pression positive continue (PPC), ne semble pas affecter le nombre de plaques et d’écheveaux trouvés dans les échantillons.

Toutefois, les auteurs notent qu’il n’y avait pas d’enregistrement de l’étendue ou du moment de l’utilisation de la CPAP, de sorte que cette conclusion n’est pas fiable.