La plupart des gens ont 24 côtes, dont 12 de chaque côté du corps.

Les côtes et la cage thoracique sont d’excellents exemples de la conception multifacette et multifonctionnelle du corps humain.

Elles sont suffisamment solides pour soutenir le squelette et protéger les organes vitaux de la cage thoracique, notamment le cœur, les poumons et la rate. Cependant, les côtes et la cage thoracique sont également suffisamment souples pour se dilater et se contracter lorsque les poumons se remplissent et se relâchent avec la respiration.

Dans cet article, vous en saurez plus sur le nombre de côtes que possèdent les humains, sur leur fonction et sur le fait que les femmes en ont plus que les hommes.

Combien de côtes possède l’être humain ?

La plupart des personnes naissent avec 12 côtes de chaque côté du corps, soit un total de 24 côtes.

Certaines personnes naissent avec plus de 24 côtes. Ces côtes supplémentaires sont appelées côtes surnuméraires. Lorsqu’une personne naît avec moins de 24 côtes, on parle d’agénésie des côtes.

Pour avoir une idée du nombre de personnes ayant un nombre inhabituel de côtes, des chercheurs ont mené une étude sur 188 femmes enceintes, qui portaient chacune un seul fœtus. L’étude a révélé que 92 % des fœtus avaient un nombre normal de côtes, 5,3 % en avaient moins et 2,7 % en avaient plus.

Les sept premiers ensembles de côtes sont appelés côtes véritables. Le cartilage costal les ancre au bord du sternum, ou sternum, au milieu de la poitrine, à l’avant du corps. Ces côtes sont fixées à la vertèbre thoracique de la colonne vertébrale, dans le dos.

Les côtes 8 à 10 sont appelées fausses côtes. Elles ne sont pas reliées individuellement au sternum. Au lieu de cela, le cartilage costal les ancre aux côtes situées au-dessus d’elles. Elles partagent collectivement une connexion cartilagineuse avec le sternum en se fondant dans le cartilage de la côte 7. Ces côtes sont également reliées aux vertèbres thoraciques dans le dos.

Les ensembles 11 et 12 sont des côtes flottantes, et elles ne se connectent qu’aux vertèbres thoraciques de la colonne vertébrale dans le dos.

C’est la souplesse du cartilage costal qui permet aux côtes de se dilater lorsque l’on respire profondément.

Côtes surnuméraires

Les côtes surnuméraires se produisent chez environ 0,5 % de la population. En général, elles se développent sur la dernière vertèbre du cou (la 7e vertèbre cervicale), au-dessus de la première côte normale. On les appelle côtes cervicales et elles se développent généralement par paires, bien que certaines personnes n’aient qu’une seule côte cervicale.

Des côtes surnuméraires peuvent également se développer à partir de la colonne lombaire, sous la 12e côte, mais cela ne se produit que chez environ 1 % de la population,

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La plupart du temps, les côtes cervicales ne provoquent aucun symptôme. Cependant, elles peuvent exercer une pression sur les nerfs et les vaisseaux sanguins et les comprimer, ce qui peut créer une affection appelée syndrome du défilé thoracique.

Hommes et femmes

Bien que de nombreuses personnes puissent penser que les hommes ont moins de côtes que les femmes – probablement à cause de l’histoire biblique d’Adam et Eve – il n’existe aucune preuve concrète. La plupart des gens ont le même nombre de côtes, quel que soit leur sexe.

Toutefois, les chercheurs ont remarqué que, bien qu’elles soient rares dans la population générale, les côtes cervicales sont plus fréquentes chez les femmes que chez les hommes.

Fonction des côtes

Les côtes ont deux fonctions essentielles :

  • Elles protègent les organes vitaux qui se trouvent dans la poitrine, notamment le cœur, les poumons, une partie du foie et la rate.
  • Elles maintiennent l’espace dans la poitrine, afin que les poumons puissent se dilater et se contracter pendant le processus de respiration.

Côtes cassées

Lescôtes 7 à 10, qui sont les côtes situées au milieu de la cage thoracique, ont tendance à se casser plus fréquemment que les côtes supérieures et inférieures.

La clavicule a tendance à protéger les côtes supérieures, et la caractéristique « flottante » des côtes inférieures contribue à les protéger des dommages.

La pression directe exercée sur les côtes par un accident de voiture, une chute ou un autre traumatisme contondant est à l’origine de la plupart des fractures des côtes. En fait, 10 % des personnes hospitalisées pour un traumatisme thoracique ont une ou plusieurs côtes cassées.

Le symptôme le plus courant d’une ou plusieurs côtes cassées est la douleur lors de la toux ou de la respiration. Une personne ayant des côtes cassées peut également ressentir une douleur ou une courbature dans la poitrine, juste à l’endroit où la fracture s’est produite.

La plus grande menace liée aux côtes cassées est l’altération de la structure ou de la fonction des organes internes.

Volet thoracique et autres affections

Le volet thoracique est une affection grave qui se développe lorsque trois côtes voisines ou plus se cassent à plusieurs endroits, ce qui endommage les capacités de soutien et la forme de la cage thoracique. Cela rend la respiration beaucoup plus difficile.

Dans le cas d’un fléau thoracique, ou lorsque des côtes cassées se déplacent, le bord cassé peut traverser la cavité pleurale et pénétrer dans le poumon.

Les fractures graves des côtes peuvent provoquer un pneumothorax, qui est une affection potentiellement mortelle. Cela se produit lorsque de l’air s’infiltre dans la cavité pleurale et s’écrase sur le poumon, provoquant l’affaissement de ce dernier. Les chercheurs signalent un taux de mortalité de 10 à 15 % chez les personnes souffrant d’un volet thoracique.

Le volet thoracique peut également provoquer des contusions et d’autres dommages au tissu pulmonaire, ce qui peut entraîner une contusion pulmonaire aiguë. Ce type de lésion pulmonaire peut, à son tour, entraîner un syndrome de détresse respiratoire aiguë (SDRA), qui est grave et met la vie en danger.

Les poumons perforés ou contusionnés peuvent provoquer une chute importante du taux d’oxygène dans le sang, et les personnes concernées peuvent avoir le souffle court. Leur peau peut également être pâle ou légèrement bleue, et leur rythme cardiaque peut s’accélérer.

Résumé

Les côtes remplissent des fonctions vitales dans le corps, en protégeant les organes et en soutenant le processus de respiration.

La grande majorité des êtres humains naissent avec 24 côtes, 12 de chaque côté du corps.

Contrairement à une idée fausse largement répandue, les hommes et les femmes ont le même nombre de côtes. Cependant, certaines personnes naissent avec plus ou moins de côtes que le nombre habituel de 24.

La plupart du temps, le fait d’avoir un nombre inhabituel de côtes n’entraîne aucun problème de santé.