L’atrophie cérébrale désigne une perte de cellules cérébrales ou une perte du nombre de connexions entre les cellules cérébrales. Les personnes qui souffrent d’atrophie cérébrale développent généralement un fonctionnement cognitif plus faible en raison de ce type de dommage cérébral.

Il existe deux principaux types d’atrophie cérébrale : l’atrophie focale, qui se produit dans des régions spécifiques du cerveau, et l’atrophie généralisée, qui se produit dans tout le cerveau.

L’atrophie cérébrale peut résulter du processus naturel de vieillissement. Parmi les autres causes, citons les blessures, les infections et certaines affections sous-jacentes.

Cet article décrit les symptômes et les causes de l’atrophie cérébrale. Il décrit également les options de traitement disponibles dans chaque cas, ainsi que les perspectives.

Symptômes

L’atrophie cérébrale peut affecter une ou plusieurs régions du cerveau.

Les symptômes varient en fonction de la localisation de l’atrophie et de sa gravité.

Selon l’Institut national des maladies neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux, l’atrophie cérébrale peut provoquer les symptômes et les troubles suivants :

Crises d’épilepsie

Une crise d’épilepsie est un pic soudain et anormal d’activité électrique dans le cerveau. Il existe deux principaux types de crises. La première est la crise partielle, qui ne touche qu’une partie du cerveau. L’autre est la crise généralisée, qui affecte les deux côtés du cerveau.

Les symptômes d’une crise dépendent de la partie du cerveau qu’elle affecte. Certaines personnes ne présentent aucun symptôme notable, tandis que d’autres peuvent présenter un ou plusieurs des symptômes suivants :

  • des changements de comportement
  • mouvements oculaires saccadés
  • un goût amer ou métallique dans la bouche
  • bave ou écume à la bouche
  • Vous pouvez être intéressé :
  • serrement des dents
  • grognements et reniflements
  • spasmes musculaires
  • des convulsions
  • perte de conscience

Aphasie

Le terme aphasie désigne un ensemble de symptômes qui affectent la capacité d’une personne à communiquer. Certains types d’aphasie peuvent affecter la capacité d’une personne à produire ou à comprendre la parole. D’autres peuvent affecter la capacité d’une personne à lire ou à écrire.

Selon la National Aphasia Association, il existe huit types d’aphasie différents. Le type d’aphasie dont souffre une personne dépend de la ou des parties du cerveau qui ont été endommagées.

Certains cas d’aphasie sont relativement légers, tandis que d’autres peuvent gravement compromettre la capacité d’une personne à communiquer.

Démence

La démence est le terme qui désigne un groupe de symptômes associés à un déclin continu des fonctions cérébrales. Ces symptômes peuvent inclure

  • perte de mémoire
  • un ralentissement de la pensée
  • des problèmes de langage
  • des problèmes de mouvement et de coordination
  • mauvais jugement
  • troubles de l’humeur
  • perte d’empathie
  • hallucinations
  • difficulté à accomplir les activités quotidiennes

Il existe plusieurs types de démence. La maladie d’Alzheimer est la plus courante.

Le risque de démence augmente avec l’âge, la plupart des cas touchant les personnes âgées de 65 ans et plus. Cependant, les experts ne considèrent pas la démence comme un élément naturel du processus de vieillissement.

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Causes

L’atrophie cérébrale peut survenir à la suite d’une blessure, qu’il s’agisse d’une lésion cérébrale traumatique (LCT) ou d’un accident vasculaire cérébral (AVC). Elle peut également survenir à la suite de l’une des causes suivantes :

  • encéphalite
  • neurosyphilis
  • VIH
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Dans certains cas, l’atrophie cérébrale peut résulter d’un trouble ou d’une affection chronique, comme par exemple

  • paralysie cérébrale
  • la sclérose en plaques (SEP)
  • la maladie de Huntington
  • la démence frontotemporale
  • la maladie d’Alzheimer
  • la maladie de Pick
  • les encéphalomyopathies mitochondriales, qui sont un groupe de troubles affectant le système nerveux
  • les leucodystrophies, qui sont un groupe de maladies génétiques rares affectant le système nerveux.

Diagnostic

Pour diagnostiquer l’atrophie cérébrale, le médecin peut commencer par recueillir les antécédents médicaux complets du patient et l’interroger sur ses symptômes. Il peut notamment poser des questions sur le moment où les symptômes ont commencé et sur l’existence d’un événement qui les a déclenchés.

Le médecin peut également effectuer des tests de langage ou de mémoire, ou d’autres tests spécifiques de la fonction cérébrale.

S’il soupçonne qu’une personne souffre d’atrophie cérébrale, il devra localiser les lésions cérébrales et en évaluer la gravité. Cela nécessitera une IRM ou un scanner.

Traitement

Les options de traitement de l’atrophie cérébrale varient en fonction de sa localisation, de sa gravité et de sa cause. Les sections suivantes énumèrent certaines options de traitement par cause.

Blessures

L’atrophie cérébrale peut être la conséquence à long terme d’une blessure. Dans ce cas, le traitement vise à aider le cerveau à guérir avec le temps.

Les lésions cérébrales nécessitent généralement une période de rééducation qui peut comporter un ou plusieurs des éléments suivants :

  • kinésithérapie
  • orthophonie
  • conseil

Infections

Des médicaments seront nécessaires pour traiter les infections qui entraînent une inflammation ou une atrophie du cerveau.

Les médecins prescrivent des antibiotiques pour traiter les infections bactériennes et des médicaments antiviraux pour traiter les infections virales. Ces médicaments aident à combattre l’infection et à soulager les symptômes.

Troubles et affections

Plusieurs troubles et affections peuvent entraîner une atrophie du cerveau. Comme il n’existe actuellement aucun traitement curatif pour nombre de ces maladies, le traitement se concentre généralement sur la gestion des symptômes.

Le traitement peut comporter une combinaison de médicaments et de thérapies telles que l’ergothérapie ou l’orthophonie. Ces thérapies peuvent être nécessaires pour aider une personne à retrouver ses fonctions cérébrales ou à apprendre des stratégies pour l’aider à faire face à la situation.

Certaines maladies, comme la sclérose en plaques, entraînent des cycles de symptômes. Si c’est le cas, le médecin ou l’équipe soignante adaptera son plan de traitement en conséquence.

Est-il possible d’inverser l’atrophie du cerveau ?

Jusqu’à récemment, de nombreux scientifiques considéraient le cerveau comme un organe relativement immuable. Cependant, la recherche montre de plus en plus comment le cerveau adapte sa structure et son fonctionnement tout au long de la vie.

On ignore actuellement s’il est possible ou non d’inverser l’atrophie cérébrale. Cependant, le cerveau peut modifier son fonctionnement pour compenser les dommages. Dans certains cas, cela peut suffire à rétablir le fonctionnement au fil du temps.

Exercice pour l’atrophie du cerveau

Une revue de 2011 suggère que l’exercice régulier pourrait ralentir, voire inverser, l’atrophie cérébrale liée au vieillissement ou à la démence.

Cependant, une étude de 2018 a révélé que l’exercice à haute intensité et l’entraînement en force ne ralentissaient pas les troubles cognitifs chez les personnes atteintes de démence légère à modérée. Des recherches supplémentaires sont donc nécessaires pour déterminer quel effet, le cas échéant, l’exercice a sur la prévention ou l’inversion de l’atrophie cérébrale due à la démence.

Des médicaments pour inverser l’atrophie du cerveau

Les scientifiques travaillent actuellement à la mise au point de médicaments capables d’inverser l’atrophie cérébrale. Par exemple, une étude de 2019 a cherché à savoir si le donépézil, un médicament contre la démence, pouvait inverser l’atrophie cérébrale induite par l’alcool chez les rats.

Les chercheurs ont constaté que les rats qu’ils ont traités au donépézil ont connu une réduction de l’inflammation cérébrale et ont montré un nombre accru de nouvelles cellules cérébrales. Toutefois, il n’a pas été possible de déterminer si le donépézil aurait des effets similaires sur l’atrophie cérébrale résultant de causes autres que les dommages causés par l’alcool.

On ne sait pas non plus si les mêmes effets se produiraient chez l’homme. Des essais cliniques impliquant des participants humains sont nécessaires.

Perspectives

Les perspectives de l’atrophie cérébrale varient en fonction de la localisation et de l’étendue des lésions, ainsi que de leur cause sous-jacente. Pour les personnes présentant des cas bénins, il peut y avoir peu de conséquences à long terme.

En revanche, lorsque l’atrophie cérébrale est due à une maladie ou à une affection, les symptômes peuvent s’aggraver avec le temps. Les traitements et thérapies à long terme peuvent contribuer à ralentir ce processus et aider une personne à gérer les déficiences cognitives qui en résultent.

Dans le cas de lésions telles qu’un traumatisme crânien ou un accident vasculaire cérébral, une prise en charge immédiate et efficace peut améliorer considérablement les perspectives.

Résumé

L’atrophie cérébrale désigne une perte de neurones dans le cerveau ou une perte du nombre de connexions entre les neurones. Cette perte peut être le résultat d’une blessure, d’une infection ou d’un problème de santé sous-jacent.

Les cas légers d’atrophie cérébrale peuvent avoir peu d’effet sur le fonctionnement quotidien. Cependant, l’atrophie cérébrale peut parfois entraîner des symptômes tels que des crises d’épilepsie, l’aphasie et la démence. Les lésions graves peuvent mettre la vie en danger.

Une personne doit consulter un médecin si elle présente des symptômes d’atrophie cérébrale. Le médecin s’efforcera de diagnostiquer la cause de l’atrophie et recommandera les traitements appropriés.