Internet regorge de vidéos drôles de chats montrant leurs réactions à une plante communément appelée « herbe à chat ». Qu’est-ce que l’herbe à chat, affecte-t-elle tous les félins, est-elle sans danger pour les chats et les humains doivent-ils l’utiliser ? Ce dossier spécial répond à ces questions et à bien d’autres encore.

LaNepeta cataria, ou « herbe aux chats », est une herbe appartenant à la même famille de plantes que la menthe. Bien qu’elle soit originaire de certaines régions d’Europe et d’Asie, cette plante est aujourd’hui répandue sur plusieurs continents, dont l’Amérique du Nord.

Comme la menthe ordinaire, l’herbe à chat prolifère facilement, de nombreux propriétaires de chats la cultivent en pot pour offrir une gâterie spéciale à leurs amis félins.

Comme elle fait partie de la famille de la menthe, l’herbe à chat fraîche a également une odeur de menthe, bien que ce ne soit pas le cas de l’herbe à chat séchée que l’on trouve parfois dans les friandises ou les jouets commerciaux pour chats, qui peut avoir une odeur d’herbe séchée.

Pourquoi l’herbe à chat est-elle une friandise si spéciale ? Les personnes qui partagent leur vie avec un chat savent que cette plante a souvent un effet marqué, et parfois très drôle, sur ces animaux bien-aimés – un peu comme l’effet que peut avoir une drogue récréative légère sur les humains.

Tous les félins réagissent-ils à l’herbe à chat ? Pourquoi cette plante a-t-elle un effet sur les chats, exactement ? Est-elle vraiment comparable à une drogue récréative ? Lisez la suite pour le savoir.

1. Pourquoi l’herbe à chat affecte-t-elle les chats ?

Dans son livre L’intoxication : La soif universelle de substances psychotropesle psychopharmacologue Ronald Siegel estime qu’environ « 70 % des chats domestiques réagissent à l’herbe à chat », et que ceux qui le font ont atteint leur maturité sexuelle. Les chats atteignent leur maturité sexuelle à l’âge de 6 mois environ.

Les chats qui réagissent à l’herbe à chat reniflent la plante ou les jouets qui en contiennent, puis commencent à les mordiller. Ensuite, ils peuvent commencer à frotter leur tête contre la plante ou le jouet, puis se rouler ou se retourner d’un côté à l’autre.

« Les deux [mes chats] adorent ça, et ça les rend fous », a déclaré un lecteur à . « [La femelle] aime le lécher, puis elle attaque le jouet sur lequel il se trouve, adoptant souvent l’attaque de la patte de lapin. Le mâle, quant à lui, s’y adonne plus volontiers, se roulant souvent avec le jouet dans ses pattes », ont-ils ajouté.

Bien que dans la plupart des cas, lorsqu’elle les touche, l’herbe à chat stimule les chats de manière agréable, la Société américaine pour la prévention de la cruauté envers les animaux la considère comme « toxique pour les chats ». Elle avertit que certains félins domestiques peuvent avoir des réactions indésirables après avoir été en contact avec cette plante. Ces effets peuvent inclure des vomissements et des diarrhées, ainsi que des états de sédation.

Certains chats peuvent même devenir agressifs lorsqu’ils rencontrent la plante. Une autre lectrice a confié à MNT qu’elle évite de donner de l’herbe à chat à son chat pour cette raison précise. « Mon chat a l’air de vouloir se battre avec moi et commence à me donner des coups de poing dans le pied », a-t-elle déclaré.

Pour les nombreux chats qui réagissent bien à l’herbe à chat, note Siegel, il pourrait s’agir « d’un exemple de dépendance animale au comportement de plaisir. » Les chats mâles et femelles réagissent à l’herbe à chat d’une manière qui rappelle l’excitation sexuelle chez ces félins.

En raison de ces similitudes, certains chercheurs ont suggéré que la plante pourrait avoir été autrefois un stimulant opportun et naturel des comportements reproductifs.

« Ces manifestations ont incité les naturalistes à spéculer sur le fait que l’herbe à chat avait autrefois la fonction évolutive, dans la nature, de préparer les chats au sexe, un aphrodisiaque naturel au printemps. »

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Ronald Siegel

Il explique que ce sont les molécules qui portent l’odeur de l’herbe à chat, appelées terpénoïdes, qui provoquent cette réaction. L’herbe à chat contient un type spécifique de terpénoïde appelé népétalactones. Ces molécules, explique Siegel, peuvent être toxiques. Toutefois, elles sont généralement inoffensives dans les quantités présentes dans l’herbe à chat.

Les chats absorbent les nepetalactones en reniflant l’herbe à chat. Les molécules se lient alors aux récepteurs olfactifs (odeur) du nez, qui envoient des signaux supplémentaires à l’amygdale, deux petites grappes du cerveau des mammifères. Ils sont liés à la fois à la régulation des émotions et à certains comportements sexuels.

2. Pourquoi certains chats ne répondent-ils pas ?

Environ 30 % des chats domestiques ne réagissent absolument pas à l’herbe à chat. Une lectrice de MNT s’est exclamée qu’elle « n’a aucun effet sur [son chat] ».

Pourquoi l’herbe à chat affecte-t-elle certains chats et pas d’autres ? La différence, selon Siegel, réside dans l’ADN du chat. Certains chats héritent du gène « sensible à l’herbe à chat », tandis que d’autres n’en ont tout simplement pas.

« La raison pour laquelle certains chats ne parviennent pas à être un tant soit peu excités par l’herbe à chat et pour laquelle d’autres ont une réaction exagérée est génétique », écrit-il.

« Les chats peuvent hériter d’un gène dominant qui guide la réaction à l’herbe à chat », ajoute Siegel. Il ajoute que certaines études ont démontré que la progéniture des chats sensibles à l’herbe à chat est également sensible à cette plante, et que ceux des chats qui n’y réagissent pas ne réagiront pas non plus.

En outre, certains félins peuvent devenir réfractaires à l’herbe à chat s’ils ont eu une mauvaise expérience avec cette plante.

Par exemple, note Siegel, si un félin a reniflé ou mâché de l’herbe à chat et s’est ensuite blessé, à l’avenir, il pourrait faire demi-tour lorsqu’il rencontrera la plante, au lieu de sauter sur l’occasion d’accéder au stimulant.

3. L’herbe à chat affecte-t-elle les autres félins ?

Si l’herbe à chat peut avoir un effet saisissant sur les chats domestiques, affecte-t-elle également les grands félins, comme les lions, les jaguars et les tigres ?

La réponse est « oui » – et elle semble agir, dans une bien moindre mesure, sur d’autres mammifères félins qui ne sont pas réellement des félins.

Une expérience menée au début des années 1970 dans ce qui est aujourd’hui le Zoo de Knoxville, dans le Tennessee, a révélé que les lions et les jaguars étaient « extrêmement sensibles » à l’herbe aux chats.

Certains des tigres, des couguars et des lynx du zoo ont également réagi à l’herbe à chat, mais pas de manière très forte. Les deux guépards présents sur place à l’époque n’ont montré aucun intérêt pour la plante.

D’autres animaux ont montré de la curiosité pour l’herbe à chat, mais dans une bien moindre mesure que les chats domestiques.

Les non félins qui ont montré un intérêt pour l’herbe à chat incluent les civettes, qui sont des animaux carnivores originaires d’Asie et d’Afrique qui ressemblent aux chats mais appartiennent à une famille différente, appelée Viverridae.

4. Quels autres stimulants affectent les chats ?

Bien que l’herbe aux chats soit de loin le stimulant le plus connu, les chercheurs ont remarqué que de nombreuses autres plantes peuvent modifier l’humeur et le comportement des félins.

Siegel, par exemple, parle du matatabi, ou vigne argentée(Actinidia polygama). Il s’agit d’une plante originaire des régions du Japon et de la Chine. Lors d’une expérience menée au zoo d’Osaka, au Japon, de grands félins exposés à de fortes quantités de la substance active du matatabi ont montré des signes de plaisir intense – et de dépendance.

« Cette plante contient des composés secondaires étroitement liés aux népétalactones en termes de structure chimique et d’activité comportementale », explique Siegel.

« Après une première exposition, les [grands] chats en redemandaient tellement qu’ils ignoraient tout ce qu’ils faisaient d’autre – manger, boire ou même avoir des rapports sexuels – dès que les produits chimiques étaient disponibles. »

Ronald Siegel

Une étude de 2017 a confirmé que le matatabi peut être tout aussi, voire plus, efficace que l’herbe à chat lorsqu’il s’agit de stimuler les chats domestiques.

Les auteurs de l’étude ont également identifié deux autres plantes qui avaient un effet similaire : le chèvrefeuille de Tatarie(Lonicera tatarica) et la valériane(Valeriana officinalis).

Près de 80 % des chats domestiques participant à cette étude ont réagi au matatabi, et environ 50 % des chats ont également réagi au chèvrefeuille de Tatarie et à la racine de valériane.

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Les auteurs de l’étude notent également que le matatabi a en fait suscité une réaction chez 75 % des chats domestiques qui n’avaient pas réagi à l’herbe à chat.

« L’enrichissement olfactif à l’aide de la vigne argentée, du chèvrefeuille de Tatari ou de la racine de valériane peut, comme l’herbe à chat, être un moyen efficace d’améliorer la qualité de vie des chats », concluent les chercheurs.

5. L’herbe à chat est-elle sans danger pour l’homme ?

Bien que les humains aient tendance à acheter ou à cultiver l’herbe à chat uniquement pour divertir leurs amis félins, certaines personnes pensent que cette plante peut avoir un effet apaisant sur leur propre esprit.

Par exemple, certaines personnes aiment faire du thé à l’herbe aux chats, et d’autres ont même essayé de rouler la plante dans des cigarettes et de la fumer. « Elle donne aux gens un sentiment de bonheur, de satisfaction et d’ivresse, comme la marijuana », indique une étude plus ancienne.

En tant que supplément, la cataire est également utilisée pour traiter des symptômes tels que la toux ou les maux de dents, et comme aide digestive.

Est-elle sans danger ? Ce point n’est pas encore clair. Jusqu’à présent, peu de recherches ont été menées sur l’efficacité ou l’innocuité de l’herbe à chat dans le traitement de diverses affections chez l’homme.

Certains spécialistes suggèrent que la cataire peut provoquer des contractions de l’utérus, ils recommandent donc aux femmes enceintes d’éviter cette plante.

Toutefois, étant donné le peu de preuves concernant l’innocuité de cette plante, nos lecteurs feraient mieux de la réserver au plaisir de leurs chats – du moins, s’ils font partie de la majorité qui l’apprécie.