« Cage-free », « pasture-raised » et « free-range » décrivent différentes méthodes de production d’œufs.

Essentiellement, ces termes font référence aux différents niveaux de normes de bien-être animal que les agriculteurs utilisent dans leurs fermes.

Il n’existe pas de définition solide de ce qui constitue un œuf de cage, un œuf sans cage, un œuf élevé en liberté ou un œuf élevé en plein air. Souvent, les programmes de certification offrent la meilleure indication de la manière dont les agriculteurs élèvent leurs poules, mais il existe plusieurs programmes de certification auxquels ils peuvent s’inscrire.

Poursuivez votre lecture pour en savoir plus sur les différentes méthodes de production d’œufs et les certifications qui les définissent, ainsi que sur les avantages et les différences entre chaque type.

Œufs de cage

Les éleveurs qui produisent des œufs entrant dans cette catégorie élèvent leurs oiseaux dans des cages en batterie.

Les cages conventionnelles ont généralement un sol incliné et abritent entre trois et huit oiseaux. Ces cages peuvent protéger les poules des prédateurs et des parasites qui vivent dans le fumier. Elles permettent également aux agriculteurs de surveiller le bien-être des poules et la qualité de l’air.

En revanche, elles empêchent les poules de participer à des comportements naturels, comme le bain de poussière, la marche et la recherche de nourriture. Elles ne peuvent ni nicher ni se percher, et elles ont tendance à ne pas montrer de signes de confort, comme battre des ailes, s’étirer, se secouer ou remuer la queue.

Les poules que les éleveurs gardent dans des cages risquent de se coincer entre les fils ou de s’abîmer les pieds à cause de griffes trop longues.

Cages aménagées

Les cages enrichies, ou meublées, présentent des caractéristiques supplémentaires, comme des perchoirs, des nichoirs ou des aires de grattage. Ces cages varient en taille mais peuvent parfois contenir jusqu’à 60 oiseaux.

En ayant accès à ces éléments supplémentaires, les oiseaux seront plus à même d’adopter un comportement naturel que ceux que les agriculteurs logent dans des cages classiques.

En revanche, les poules en cage n’ont généralement pas accès à un espace extérieur.

Œufs de poules élevées en liberté

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Les poules en liberté peuvent se déplacer librement, tant horizontalement que verticalement, mais elles n’ont pas forcément accès à des espaces extérieurs.

Les éleveurs leur donnent une alimentation naturelle et elles peuvent adopter les comportements naturels que les poules en cage ne peuvent pas adopter, comme la nidification, le perchage et la recherche de nourriture.

Les systèmes sans cage sont très variés. Parfois, les éleveurs optent pour des volières à plusieurs niveaux, mais il n’existe pas de définition précise de ce à quoi doit ressembler un système sans cage.

La principale caractéristique est que les oiseaux en cage disposent d’un espace plus grand, dans lequel ils peuvent se déplacer librement et manifester certains de leurs comportements naturels, ce que les poules en cage ne peuvent pas faire.

Le label « Certified cage-free » des United Egg Producers (UEP) est un programme qui permet de définir le terme « cage-free ». Pour l’UEP, « sans cage » signifie que les poules peuvent se déplacer verticalement et horizontalement dans des poulaillers intérieurs et disposent d’au moins un pied carré de surface au sol chacune. Elles peuvent ne pas avoir accès à un espace extérieur.

Le programme American Humane Certified stipule que les poules en liberté doivent disposer d’un minimum de 1,25 pied carré de surface au sol chacune, ainsi que de perchoirs et de nichoirs.

Œufs de poules élevées en liberté

De nombreux cartons d’œufs portent l’étiquette « free-range ». La principale différence entre les œufs de poules élevées en liberté et les œufs de poules élevées en cage réside dans le fait que ces derniers proviennent de poules qui, en plus de l’espace supplémentaire dont disposent les poules élevées en liberté, ont également accès à un espace extérieur.

Toutefois, il n’existe pas de normes uniformes concernant la durée de l’élevage en plein air ou l’aspect de l’espace extérieur.

Food Alliance Certified définit les œufs de poules élevées en plein air comme ceux qui proviennent d’oiseaux qui ne vivent pas en cage et qui ont accès à la lumière du jour ou à un espace extérieur couvert de végétation pendant au moins 8 heures par jour. Chaque oiseau doit disposer d’un espace au sol d’au moins 1,23 pied carré et pouvoir nicher, se percher et prendre des bains de poussière.

Le programme American Humane Certified stipule que pour être considéré comme élevé en liberté, chaque oiseau doit disposer d’au moins 21,8 pieds carrés d’espace extérieur.

Le programme Certified Humane, quant à lui, stipule que les poules élevées en liberté doivent disposer d’au moins 2 pieds carrés d’espace extérieur auquel elles peuvent accéder au moins 6 heures par jour.

Élevage en pâturage

Les poules qui produisent des œufs élevés au pâturage ont régulièrement accès à un grand espace extérieur couvert d’herbe ou d’autres végétaux. C’est le pâturage.

Il existe plusieurs définitions de ce que sont les œufs élevés au pâturage.

Animal Welfare Approved offre le plus haut niveau de bien-être animal. Leur logo signifie que les poules productrices d’œufs sont élevées au pâturage et disposent de :

  • d’une surface intérieure d’au moins 1,8 pied carré chacune
  • d’un accès permanent à un espace extérieur couvert de végétation pour se déplacer et s’alimenter
  • d’au moins 4 pieds carrés d’espace extérieur chacun
  • un accès à des perchoirs et des nichoirs

Pour porter la marque « élevée au pâturage », le programme American Humane Certified stipule que chaque poule doit disposer d’un minimum de 108 pieds carrés de pâturage extérieur ayant une « couverture substantielle » de végétation vivante.

Le programme Certified Humane précise que pour être considéré comme élevé au pâturage, chaque oiseau doit avoir accès à un pâturage recouvert de végétation vivante pendant au moins 6 heures par jour. Chaque poule doit disposer d’au moins 108 pieds carrés de pâturage.

Prix

La méthode la moins chère pour produire des œufs est la méthode conventionnelle en cage. Cela s’explique par le fait qu’elle demande moins de travail. De plus, les poules vivant dans ces conditions contrôlées ne mangent pas autant que celles qui sont libres de se déplacer.

Le coût limité de l’élevage des poules de cette manière se reflète dans le coût de leurs œufs, car les œufs de poules en cage ont tendance à être les œufs les moins chers du marché.

D’une manière générale, plus il faut d’espace pour élever des poules, plus la production d’œufs est coûteuse.

Cela signifie que les œufs élevés en pâturage, qui offrent de loin les meilleures conditions pour les poules, ont tendance à être les plus chers.

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Quelle est la meilleure solution ?

Les sections ci-dessous examinent les meilleures méthodes de production d’œufs pour les personnes, les poules et l’environnement.

Pour l’homme

Selon l’Egg Nutrition Center, il y a peu de différence entre les valeurs nutritionnelles des œufs de poules élevées en cage, en liberté, en plein air ou en pâturage.

Toutefois, selon une étude, il peut y avoir de légères différences dans la teneur en minéraux des œufs en fonction du milieu d’élevage.

Par exemple, les chercheurs ont constaté une teneur plus élevée en magnésium dans les œufs de poules élevées en plein air, mais ils ont également constaté que les œufs biologiques avaient une teneur plus faible en phosphore et en zinc.

Les niveaux de bêta-carotène sont également plus élevés dans les œufs de poules élevées en plein air, selon une autre étude. Le bêta-carotène n’est pas un nutriment essentiel en soi, mais l’organisme le convertit en vitamine A, qui présente de nombreux avantages pour la santé.

Pour en savoir plus sur les bienfaits du bêta-carotène pour la santé, cliquez ici.

Pour les poules

Les organisations de défense des animaux affirment que les œufs élevés en pâturage et en plein air sont le meilleur choix pour le bien-être des poules. Les poules élevées dans ces environnements peuvent sortir et adopter un comportement naturel.

Les agriculteurs ne peuvent pas recourir à des pratiques telles que la coupe du bec, qui peut avoir un impact négatif sur le bien-être des poules, dans ceux qui produisent des œufs certifiés élevés en plein air ou au pâturage.

Les oiseaux gardés en cage ont tendance à montrer moins de signes de confort. Des comportements tels que les battements d’ailes, les étirements, les secousses corporelles et les remuements de queue sont autant de signes d’une poule heureuse.

Les observateurs ont tendance à observer ces comportements davantage dans les troupeaux élevés au pâturage et en liberté.

Pour l’environnement

Bien que les œufs de poules élevées en plein air ou au pâturage soient bien meilleurs pour les poules, ils ne sont pas nécessairement meilleurs pour l’environnement.

Les poules qui se promènent et sortent doivent manger davantage pour rester au chaud et maintenir leur niveau d’activité. Comme la production de ces œufs nécessite davantage de ressources, leur empreinte carbone est plus élevée que celle des œufs en cage.

Résumé

L’élevage en cage, l’élevage en liberté, l’élevage en plein air et l’élevage en pâturage sont quatre méthodes différentes de production d’œufs.

Les poules qui produisent des œufs de cage sont élevées dans des cages, tandis que les poules élevées en liberté disposent de beaucoup plus d’espace mais n’ont pas accès à l’extérieur.

Les poules qui produisent des œufs de poules élevées en plein air ont accès à des espaces extérieurs, mais les détails dépendent du programme de certification.

Les poules qui pondent des œufs de pâturage ont régulièrement accès à des espaces extérieurs recouverts de végétation, mais là encore, les spécificités dépendent du programme de certification.