Le liquide céphalo-rachidien (LCR) est un liquide clair qui entoure le cerveau et la moelle épinière. Son rôle est d’apporter des nutriments à ces zones et d’amortir le cerveau à l’intérieur du crâne.

Le cerveau est recouvert de fines couches de tissu appelées collectivement la dure-mère, et le LCR peut s’échapper par une déchirure de ce tissu. Le liquide peut alors s’écouler par le nez ou les oreilles ou dans d’autres parties du corps.

De même, le LCR dans la colonne vertébrale peut fuir dans les muscles et le tissu conjonctif entourant la colonne vertébrale.

Une fuite de LCR est un problème grave qui peut entraîner des complications telles que des maux de tête, une méningite et des crises d’épilepsie.

Cet article décrit les causes et les symptômes d’une fuite de LCR. Il explique également comment les médecins diagnostiquent et traitent ce problème et ce à quoi il faut s’attendre pendant la convalescence.

Symptômes

Selon la Spinal CSF Leak Foundation, le symptôme le plus courant d’une fuite de LCR est un mal de tête vertical – un mal de tête qui s’aggrave lorsque la tête est en position verticale, comme lorsqu’une personne est assise ou debout. Ces maux de tête s’atténuent généralement lorsque la personne s’allonge.

Parfois, la position de la tête n’affecte pas directement la gravité du mal de tête. Au contraire, une personne peut avoir un mal de tête qui s’aggrave tout au long de la journée.

Une personne présentant une fuite de LCR peut également remarquer que du liquide clair et aqueux s’écoule de son nez ou de ses oreilles lorsqu’elle bouge la tête, en particulier lorsqu’elle se penche en avant. Le LCR peut également s’écouler à l’arrière de la gorge. Les gens décrivent le goût comme salé et métallique.

Les autres symptômes d’une fuite de LCR sont les suivants

  • acouphènes, ou bourdonnements d’oreilles
  • une perte d’audition
  • des changements de la vision
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Causes

Chez les adultes, jusqu’à 90 % des fuites de LCR résultent d’un traumatisme crânien.

Les traumatismes crâniens avec un objet contondant peuvent fracturer les os du visage ou les os temporaux de chaque côté du crâne. Ces fractures peuvent également déchirer la dure-mère et provoquer une fuite de LCR.

Les autres causes de fuite de LCR – dans le crâne ou la colonne vertébrale – sont les suivantes :

  • une infection
  • une injection épidurale
  • une injection d’anesthésiant
  • une ponction lombaire
  • des tumeurs cérébrales
  • une intervention chirurgicale sur ou autour de la base du crâne ou de la colonne vertébrale
  • anomalies structurelles du crâne présentes depuis la naissance.

Diagnostic

Un médecin peut utiliser un certain nombre de tests pour diagnostiquer une fuite de LCR.

L’un de ces tests consiste à placer un échantillon de ce que le médecin soupçonne être un écoulement de LCR sur un morceau de papier filtre. Une fois en contact avec le papier, le LCR se sépare du sang ou du mucus. Le résultat formera deux anneaux distincts, appelés signe « cible » ou « double anneau ».

Un professionnel de la santé peut souvent identifier le LCR simplement en regardant un échantillon sur un mouchoir ou un morceau de gaze. Contrairement au mucus, qui est épais et collant, le LCR est clair et aqueux.

Par rapport au mucus, le LCR a également une forte concentration de glucose. La vérification du taux de glucose dans les sécrétions nasales peut aider à déterminer si elles contiennent du LCR. Tout échantillon d’écoulement contenant du LCR peut indiquer une fuite.

Si un médecin soupçonne une fuite de LCR, il peut demander un scanner ou une IRM pour confirmer le diagnostic et localiser la fuite.

Options de traitement

Le traitement d’une fuite de LCR dépend de sa gravité et de sa cause. Certaines fuites répondent à un traitement conservateur, tandis que d’autres nécessitent des approches plus invasives.

Traitements conservateurs

Les traitements conservateurs se concentrent principalement sur la gestion des symptômes. Ces traitements peuvent inclure

  • le repos au lit
  • rester hydraté
  • prendre des médicaments antidouleur en vente libre ou sur ordonnance
  • recevoir des perfusions intraveineuses de caféine

Traitements invasifs

Une fuite de LCR qui ne répond pas à un traitement conservateur peut nécessiter des approches plus invasives, telles que celles décrites ci-dessous.

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Un patch de sang épidural

Le patch de sang épidural est une intervention chirurgicale qui consiste à utiliser le sang d’une personne pour colmater les déchirures de la dure-mère.

Au cours de l’intervention, le chirurgien prélève 5 à 25 millilitres du sang de la personne, puis l’injecte dans un espace situé juste à l’extérieur de la déchirure de la dure-mère.

Les patchs de sang épiduraux ont des taux de réussite élevés, mais ils ne permettent pas de guérir tous les types de fuites de LCR.

Dans une étude de 2016, des chercheurs ont comparé les taux de réussite des patchs sanguins épiduraux chez 133 personnes présentant des fuites de LCR.

Les chercheurs ont divisé les participants en deux groupes en fonction du type de fuite de LCR. Dans un groupe, des procédures médicales avaient été responsables des fuites. Dans l’autre groupe, aucune cause n’avait été identifiée.

Dans 90,9 % des cas de fuites de LCR résultant de procédures médicales, un seul patch de sang a permis de traiter chaque fuite. Dans l’autre groupe, cependant, seuls 44,1 % des participants ont connu une guérison complète après avoir reçu un seul patch. Le reste du groupe a dû subir un traitement supplémentaire.

Chirurgie

Un médecin peut recommander une intervention chirurgicale si une personne a :

  • une fuite de LCR qui ne s’améliore pas avec un traitement conservateur
  • une fuite grave de LCR qui a peu de chances de guérir d’elle-même
  • d’une coagulation du sang dans le cerveau ou la moelle épinière
  • une hernie cérébrale qui pousse dans les oreilles ou le nez
  • méningite

L’intervention chirurgicale consiste à suturer – ou recoudre – toute déchirure afin d’empêcher toute nouvelle fuite de LCR.

L’approche spécifique dépend de la localisation de la déchirure. Par exemple, si une déchirure se situe dans la dure-mère à l’avant de la tête et provoque une fuite de liquide par le nez, le neurochirurgien peut effectuer une réparation endoscopique.

Il s’agit d’une intervention peu invasive qui consiste à insérer un tube fin et flexible appelé endoscope dans le nez, puis à faire passer de minuscules outils chirurgicaux dans le tube pour réparer la déchirure.

Si la déchirure entraîne un écoulement du LCR par les oreilles, un neurochirurgien devra pratiquer une chirurgie ouverte. Cela implique une incision dans le cuir chevelu.

Si l’approche endoscopique présente moins de risques que la chirurgie ouverte traditionnelle, les deux méthodes ont des taux de réussite similaires.

Une étude de 2013 a comparé les taux de réussite des traitements chirurgicaux endoscopiques et traditionnels des fuites de LCR à l’avant du crâne. La revue a évalué 71 études, impliquant un total de 1 178 participants. Les chercheurs ont constaté que chaque méthode permettait de traiter avec succès environ 90 % des fuites de LCR.

Quand consulter un médecin

Une personne doit envisager de consulter un médecin si elle présente l’un des symptômes suivants d’une fuite de LCR :

  • un écoulement nasal persistant
  • écoulement dans les oreilles
  • un mal de tête qui s’aggrave lorsque la tête est en position verticale.

En outre, toute personne présentant des symptômes de fuite de LCR à la suite de l’un des événements suivants doit consulter un médecin :

  • un traumatisme crânien
  • une péridurale récente
  • une chirurgie du cerveau
  • une opération de la moelle épinière

Récupération

La récupération dépend largement de la gravité de la fuite et du type de traitement.

Les personnes qui reçoivent un traitement conservateur peuvent s’attendre à rester au lit pendant au moins 3 jours. Le médecin peut recommander de garder la tête surélevée pour favoriser le drainage du LCR.

Cependant, si le liquide s’écoule trop rapidement, des poches de gaz, appelées aérocèles crâniennes, peuvent se former à l’intérieur du crâne.

Les autres complications potentielles d’une fuite de LCR sont les suivantes :

  • une hernie cérébrale, qui implique le déplacement du tissu cérébral à l’intérieur du crâne
  • un accident vasculaire cérébral
  • un coma

Lorsqu’une personne a subi une réparation chirurgicale, elle peut s’attendre à rester à l’hôpital pendant quelques jours ou semaines. Pendant cette période, les professionnels de la santé surveilleront étroitement son rétablissement et rechercheront les signes de complications, tels que

  • abcès
  • infections
  • méningite

Perspectives

Un diagnostic précoce et précis d’une fuite de LCR peut conduire à de meilleurs résultats thérapeutiques. Il peut également contribuer à prévenir les complications.

Si les symptômes ne s’améliorent pas dans les 10 jours suivant un traitement conservateur, ou s’ils réapparaissent, une intervention plus invasive peut être nécessaire.

Le patch de sang épidural et les interventions chirurgicales ont tous deux des taux de réussite relativement élevés. Cependant, elles peuvent ne pas fonctionner. Même après une intervention chirurgicale, certaines personnes continuent de présenter des symptômes ou un handicap résultant d’une fuite de LCR.

Un médecin ou un autre professionnel de la santé spécialisé dans les troubles neurologiques peut discuter des options et recommander un traitement.

Résumé

Une fuite de LCR est un problème de santé grave. Elle implique que ce type de liquide s’échappe par une déchirure de la dure-mère.

Les symptômes d’une fuite de LCR comprennent un écoulement de liquide par les oreilles ou le nez et un mal de tête qui s’aggrave lorsque la tête est en position verticale.

Ces fuites peuvent résulter de blessures à la tête, d’infections et de certaines procédures médicales. Bien que ce problème puisse ne pas provoquer de symptômes alarmants, il peut entraîner des complications si la personne ne reçoit pas un traitement approprié.

Le traitement approprié varie en fonction de facteurs propres à chaque personne. Un traitement conservateur précoce implique généralement le repos au lit et l’hydratation. Si les symptômes ne s’améliorent pas dans les 10 jours, la personne peut avoir besoin d’une procédure plus invasive, comme un patch sanguin épidural ou une intervention chirurgicale.