La méningococcémie est une forme grave d’empoisonnement du sang qui affecte l’ensemble du corps. Elle est également appelée septicémie à méningocoques.

Le signe distinctif de la méningococcémie est une éruption cutanée qui ne s’estompe pas sous la pression. L’éruption peut apparaître n’importe où sur le corps en raison de l’endommagement des vaisseaux sanguins qui permet au sang de « fuir » dans la peau.

La méningococcémie peut survenir à tout âge, mais les bébés et les jeunes enfants sont les plus exposés.

Le contact direct avec les fluides provenant du nez et de la gorge d’une personne, comme les éternuements, est le moyen le plus facile de propager la maladie. La promiscuité, le partage des ustensiles de cuisine et les baisers sont également des facteurs de risque.

Les médecins doivent diagnostiquer et traiter la méningococcémie le plus rapidement possible. Si une personne est traitée plus tard, elle peut connaître de graves complications, telles qu’une perte d’audition, un handicap mental ou une amputation.

Dans cet article, nous examinons les symptômes de la méningococcémie, comment un médecin la diagnostique et comment la traiter. Nous expliquons également comment prévenir au mieux la méningococcémie.

Qu’est-ce que la méningococcémie ?

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), la méningococcémie est une infection du sang due à la bactérie Neisseria meningitidis.

Lorsqu’une personne est atteinte de méningococcémie, les bactéries pénètrent dans la circulation sanguine et se multiplient, endommageant les vaisseaux sanguins dans tout le corps et provoquant des saignements dans la peau et les organes. Cela peut entraîner une éruption cutanée importante.

Cette affection survient souvent en même temps que la méningite à méningocoques, mais elle est plus susceptible d’ être fatale lorsqu’elle se présente sans cette dernière.

Bien que l’infection puisse survenir chez n’importe qui, les nourrissons de moins de 2 ans et les adolescents sont les plus à risque.

Le taux de mortalité de la méningococcémie peut atteindre 40 %.

Symptômes

Il peut s’écouler de 2 à 10 jours entre l’exposition initiale à la bactérie et le début des symptômes de la méningococcie.

Toute personne présentant des symptômes précoces doit contacter immédiatement un médecin, car la maladie peut rapidement mettre la vie en danger.

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Dans ses premiers stades, la maladie méningococcique provoque des symptômes semblables à ceux de la grippe, notamment :

  • de la fièvre et des frissons
  • fatigue (sensation de fatigue)
  • mains et pieds froids
  • des douleurs musculaires ou articulaires
  • irritabilité
  • vomissements
  • respiration rapide

Des infections de la gorge peuvent également survenir à ce stade, avec des pharyngites, des amygdalites et des laryngites, qui sont autant de signes précoces de la pénétration de la bactérie dans la paroi de l’arrière-gorge.

Le signe le plus caractéristique de la méningococcémie se développe dans les heures qui suivent. Ce signe est une éruption hémorragique qui apparaît sur la peau et qui ne s’estompe pas et ne perd pas sa couleur lorsque quelqu’un appuie un verre contre elle.

Cependant, tout le monde ne développe pas une éruption cutanée. Les nourrissons peuvent également présenter d’autres symptômes, notamment une fontanelle bombée (point mou) et une apparence molle.

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Causes

La méningococcémie survient lorsque N. meningitidis pénètre dans la circulation sanguine d’une personne et endommage les vaisseaux sanguins, provoquant des saignements dans la peau et les organes.

Cependant, une personne colonisée par cette bactérie ne contractera pas toujours la méningococcémie. Selon les Centers for Disease Control and Prevention (CDC), la bactérie pénètre dans la circulation sanguine chez moins de 1 % des personnes colonisées.

Selon la Fondation canadienne de recherche sur la méningite, jusqu’à 20 % des personnes sont porteuses de N. meningitidis au fond de leur nez et de leur gorge sans présenter de symptômes. Tout porteur peut transmettre la bactérie à d’autres personnes.

La bactérie se propage par contact direct avec de minuscules gouttelettes qui sortent du nez ou de la bouche d’une personne. Ces gouttelettes peuvent atteindre une autre personne à travers :

  • en toussant
  • l’éternuement
  • en embrassant
  • en partageant des couverts ou de la nourriture
  • en partageant des boissons provenant du même récipient
  • partage de rouge à lèvres, de cigarettes ou de brosses à dents.

N. meningitidis peut également provoquer une méningite à méningocoques, une autre infection grave. Elle affecte les membranes qui entourent le cerveau et la moelle épinière et peut survenir avec la méningococcémie ou seule.

Diagnostic

Il peut être difficile de diagnostiquer la méningococcémie à ses premiers stades, car il est facile de confondre certains des symptômes les plus légers avec ceux du rhume ou de la grippe.

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Toutefois, un médecin commencera un traitement antibiotique par précaution s’il soupçonne la présence d’une méningococcémie.

La plupart des cas de méningococcémie entraînent des modifications visibles de la peau, ainsi que d’autres symptômes. Une personne peut détecter les signes de méningococcémie en vérifiant sur tout le corps la présence d’une éruption cutanée qui ne s’estompe pas lorsqu’elle exerce une pression.

Les personnes à la peau plus foncée doivent prêter une attention particulière à la plante des pieds et à la paume des mains, ou à d’autres parties plus claires de la peau où l’éruption sera plus visible.

Tests cliniques

Les médecins peuvent prélever du liquide de la moelle épinière ou de l’éruption cutanée pour rechercher des bactéries méningococciques à l’aide d’une coloration de Gram.

La coloration de Gram est un test qui utilise une série de colorants sur un échantillon pour identifier les bactéries.

Un test de réaction en chaîne par polymérase (PCR) permet de détecter l’ADN de N. meningitidis dans le sang, même aux premiers stades de la maladie.

Traitement

La méningococcémie nécessite un traitement urgent par antibiotiques. Avec un traitement rapide, la méningococcémie a moins de chances de mettre la vie en danger.

Les médecins traiteront toute suspicion de méningococcémie avec des antibiotiques en raison de la gravité de la maladie et du risque de choc septique. Un traitement précoce réduit le risque de complications telles que la gangrène ou les lésions cérébrales.

Pour cette raison, les médecins peuvent également traiter les personnes qui ont été en contact étroit avec une personne atteinte de méningococcémie.

Un traitement antibiotique de 24 heures permet de limiter la propagation des bactéries, mais de nombreux médecins prescrivent un traitement de 7 jours. Une dose continue d’antibiotiques peut éliminer complètement la bactérie.

Dans les cas graves de méningococcémie, la peau et les tissus peuvent perdre leur flux d’oxygène. Dans ce cas, les médecins peuvent être amenés à amputer le doigt ou le membre affecté.

Prévention

Les CDC suggèrent que la meilleure défense contre les maladies méningococciques est de rester à jour avec les vaccins recommandés.

Il est également utile d’adopter des habitudes saines, comme dormir suffisamment et éviter les contacts étroits avec les personnes malades.

Il est essentiel de se faire vacciner pour les personnes séropositives, qui courent un risque plus élevé de contracter une méningococcémie.

Les personnes qui sont en contact étroit avec une personne atteinte de méningococcémie doivent demander au médecin de leur prescrire des antibiotiques pour éviter de tomber malade.

Vaccin contre le méningocoque

Aux États-Unis, les médecins utilisent différents types de vaccins contre le méningocoque, notamment MenACWY et MenB.

Les enfants peuvent recevoir un vaccin de routine MenACWY entre l’âge de 11 et 12 ans, avec un rappel à 16 ans. Ceux qui reçoivent le vaccin à l’âge de 16 ans ou plus n’ont pas besoin de rappel.

Les médecins peuvent administrer le vaccin MenB aux personnes âgées de 16 à 23 ans. Ils peuvent également l’administrer aux enfants âgés de 10 ans ou plus qui présentent un risque accru de contracter l’infection.

Les enfants et les adultes présentant un risque d’infection peuvent recevoir différents vaccins à différents moments.

Des souches différentes de la bactérie existent dans d’autres pays, de sorte que le vaccin qui protège les gens contre la bactérie méningocoque aux États-Unis peut ne pas le faire à l’étranger. Consultez toujours un médecin avant de partir à l’étranger, au cas où d’autres vaccins seraient nécessaires.

Perspectives

La méningococcémie est un type grave d’empoisonnement du sang. Certaines personnes peuvent développer des complications physiques, neurologiques et psychologiques à la suite d’une méningococcémie.

La bactérie à l’origine de la méningococcémie endommage les vaisseaux sanguins, bloquant le flux d’oxygène vers les principaux organes et tissus, ce qui peut entraîner les conséquences suivantes

  • des lésions de la peau et des tissus
  • une défaillance des organes
  • la perte d’un membre
  • la mort

Cependant, si les médecins diagnostiquent et traitent l’infection par des antibiotiques à un stade précoce, les personnes atteintes de méningococcémie peuvent se rétablir complètement.