Des chercheurs du Massachusetts Institute of Technology (MIT), à Cambridge, pourraient avoir trouvé une combinaison de médicaments capable de soulager la douleur liée au passage d’un calcul rénal. Ils ont réalisé leur étude sur des porcs.

Quiconque a déjà eu un calcul rénal sait qu’il s’agit d’une expérience douloureuse.

Chaque année, plus d’un demi-million de personnes aux États-Unis ressentent cette douleur, et environ une personne sur dix aura un calcul rénal à un moment donné.

Les calculs rénaux quittent généralement l’organisme sans l’intervention d’un médecin, mais ce processus peut être lent et douloureux.

Toutefois, cette expérience pourrait bientôt appartenir au passé, selon une nouvelle étude parue dans la revue Nature Biomedical Engineering.

L’équipe à l’origine de cette recherche a trouvé une combinaison de deux médicaments capables de détendre les parois des uretères de porc. Potentiellement, ces médicaments pourraient empêcher les calculs rénaux de provoquer des douleurs aussi intenses chez l’homme.

Le problème des calculs rénaux

Le professeur Michael Cima, auteur principal de l’étude, note : « Nous pensons que cela pourrait avoir un impact significatif sur la maladie des calculs rénaux, qui touche des millions de personnes. »

Le professeur Cima travaille avec le département de science et de génie des matériaux du MIT et l’Institut Koch de recherche intégrative sur le cancer de l’école.

Les calculs se forment lorsque l’urine qui lave habituellement les cristaux des reins contient trop de déchets solides et pas assez de liquide pour faire le travail.

Ces cristaux s’agglutinent et forment des calculs qui se frayent un chemin douloureux dans l’uretère étroit, provoquant des crampes et une inflammation. La plupart d’entre eux disparaissent en quelques semaines, mais l’inconfort peut être constant et sévère. Parfois, les gros calculs doivent être retirés par voie chirurgicale.

La Food and Drug Administration (FDA) n’ayant pas encore approuvé l’utilisation de médicaments par voie orale pour élargir l’uretère et faciliter le passage des calculs, les médecins se contentent souvent de prescrire des analgésiques.

Auparavant, d’autres chercheurs ont fait l’essai de relaxants urétraux, mais ces médicaments ne se sont pas avérés d’une utilité concluante.

À propos de la nouvelle étude

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L’auteur principal de l’étude est Christopher Lee, Ph.D., du département conjoint Harvard-MIT Health Sciences and Technology. Il décrit la motivation de cette nouvelle recherche :

« Si vous regardez la façon dont les calculs rénaux sont traités aujourd’hui, cela n’a pas vraiment changé depuis 1980 environ, et il y a une quantité assez importante de preuves que les médicaments administrés ne fonctionnent pas très bien. Le nombre de personnes que cela pourrait potentiellement aider est vraiment passionnant. »

Christopher Lee, docteur en médecine

Le professeur Cima et le docteur Brian Eisner – ce dernier étant coauteur de l’étude et urologue spécialisé dans les calculs rénaux – se sont intéressés à la recherche d’une approche efficace. Lee s’est rapidement joint à leur enquête.

Ils ont commencé par identifier 18 médicaments que les médecins utilisent généralement pour traiter des problèmes tels que l’hypertension et le glaucome.

Comme ils pensaient que les médicaments administrés directement dans l’uretère pourraient être plus efficaces, ils ont exposé des cellules urétérales humaines, cultivées dans des boîtes de laboratoire, aux 18 médicaments candidats afin de déterminer dans quelle mesure ils pouvaient détendre le tissu urétéral.

Cependant, rapporte le professeur Cima, « nous avons trouvé plusieurs médicaments qui ont eu l’effet que nous attendions, et dans chaque cas, nous avons constaté que les concentrations requises pour être efficaces étaient supérieures à celles qui seraient sûres en cas d’administration systémique. »

Deux médicaments valent mieux qu’un

Les chercheurs ont poursuivi l’analyse de leurs résultats, à la recherche d’une association de deux médicaments qui pourrait être efficace à des doses plus faibles et plus sûres. Ils ont fini par trouver deux médicaments très performants qui pourraient produire des résultats encore plus positifs lorsqu’ils sont administrés ensemble.

L’un de ces médicaments, la nifédipine, est un inhibiteur des canaux calciques que les médecins peuvent utiliser pour traiter l’hypertension artérielle. L’autre est un inhibiteur de la Rho kinase, qui peut traiter le glaucome.

L’équipe a ensuite administré différentes doses du mélange via un outil tubulaire appelé cystoscope dans des uretères prélevés sur des porcs.

Pour évaluer leur efficacité à détendre les tissus de l’uretère, les chercheurs ont suivi la fréquence et la durée des contractions, ou crampes, associées au passage des calculs.

Des tests ultérieurs sur des porcs vivants sous sédatifs ont révélé que la combinaison de médicaments pouvait pratiquement éliminer ces contractions.

En outre, des tests ultérieurs n’ont révélé aucune trace des deux médicaments dans le sang. L’implication est que ce médicament reste dans l’uretère, ce qui réduit le risque d’effets secondaires systémiques.

Les chercheurs espèrent poursuivre la recherche et le développement, pour aboutir à des essais sur l’homme.