La mélatonine est une hormone qui aide à réguler le cycle veille-sommeil de l’organisme. Si la mélatonine est sans danger à court terme pour la plupart des adultes, beaucoup se demandent s’ils peuvent en donner aux bébés et aux enfants qui ont des problèmes de sommeil.

Bien que l’organisme produise sa propre mélatonine, la prise de suppléments de mélatonine peut contribuer au traitement à court terme de l’insomnie et d’autres troubles du sommeil.

Il est important de noter que la Food and Drug Administration (FDA) ne réglemente pas les compléments, y compris la mélatonine, de la même manière que les médicaments. Cela signifie que la FDA ne vérifie pas si un complément est sûr ou efficace avant qu’il n’arrive sur les étagères des magasins.

Les National Institutes of Health (NIH) indiquent que la plupart des adultes peuvent utiliser la mélatonine en toute sécurité pendant de courtes périodes. Cependant, les prestataires de soins de santé ne sont pas certains des effets à long terme d’une utilisation régulière de la mélatonine.

Découvrez ci-dessous si des études soutiennent l’utilisation de la mélatonine chez les bébés et les enfants. Nous décrivons également le fonctionnement de la mélatonine, les risques associés et les autres moyens de favoriser le sommeil.

La mélatonine est-elle sûre pour les bébés ?

Les chercheurs n’ont pas encore déterminé si l’utilisation de la mélatonine pour traiter les troubles du sommeil chez les bébés était sûre.

Les nouveau-nés produisent des niveaux extrêmement faibles de mélatonine, et la production augmente avec l’âge. La plupart des nourrissons établissent des rythmes circadiens clairs 6 à 18 semaines après la naissance.

Les rythmes circadiens sont des modèles de changement comportemental qui suivent un cycle quotidien. Ils constituent ce qu’une personne peut appeler son « horloge interne ».

Les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recommandent que les nourrissons âgés de 4 à 12 mois bénéficient d’un total de 12 à 16 heures de sommeil par 24 heures.

Aucune recherche n’a établi la sécurité de l’utilisation de la mélatonine chez les bébés en bonne santé.

Consultez un pédiatre ou un spécialiste du sommeil si votre bébé ne dort pas suffisamment. Ne donnez pas de mélatonine à un bébé, sauf si un médecin ou un autre professionnel de santé vous l’a conseillé.

Est-elle sans danger pour les enfants ?

Jusqu’à 25 % des enfants en bonne santé et 75 % des enfants atteints de troubles neurodéveloppementaux ou psychologiques souffrent d’insomnie, selon les auteurs d’une enquête de 2016.

La mélatonine peut aider à traiter l’insomnie chez les enfants lorsque les ajustements comportementaux et de mode de vie ne fonctionnent pas.

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Dans une étude de 2010, portant sur 72 enfants souffrant d’insomnie chronique, les chercheurs ont constaté que la mélatonine réduisait de 35 minutes le temps que les enfants mettaient à s’endormir, par rapport à un placebo – traitement sans principe actif.

Toutefois, les auteurs ont signalé les effets secondaires suivants du traitement :

  • rougeur des joues, des lobes d’oreille et des yeux 1 heure après la prise de mélatonine
  • vertiges
  • une sensation de froid
  • un mal de tête
  • un mal de ventre
  • des nausées

Les conclusions d’une étude de 2017 suggèrent que la mélatonine est légèrement plus efficace que la luminothérapie pour traiter l’insomnie chez les enfants.

De faibles doses de mélatonine semblent être sans danger pour les enfants. Les auteurs d’une revue de 2019 ont examiné les enquêtes sur l’utilisation de la mélatonine chez les enfants souffrant d’insomnie ou d’autres troubles du sommeil. Ils ont constaté que les doses efficaces allaient de 1,0 à 7,5 milligrammes (mg) et que les effets secondaires étaient similaires à ceux signalés ailleurs.

Les preuves disponibles sont toutefois limitées – il y a un manque de grandes études et de recherches à long terme sur les effets de la mélatonine chez les enfants. Avant de donner ce complément aux enfants, discutez des autres options avec un pédiatre.

Pour en savoir plus sur l’utilisation de la mélatonine chez les enfants, cliquez ici.

Comment fonctionne la mélatonine ?

L’organisme libère de la mélatonine dans le cadre des processus qui soutiennent le rythme circadien.

L’hypothalamus est une petite zone située à la base du cerveau, près de l’hypophyse. Cette zone contient le noyau suprachiasmatique (NSC), qui est le principal régulateur du rythme circadien.

Le noyau supra-chiasmatique maintient ce rythme en réponse aux variations de l’ensoleillement au cours de chaque période de 24 heures. À l’aube, par exemple, il stimule la libération de diverses hormones qui préparent le corps au réveil.

Lorsque le soleil se couche et que la luminosité commence à diminuer, le SCN prépare le corps au sommeil en signalant à la glande pinéale de libérer de la mélatonine.

Certaines personnes appellent la mélatonine « l’hormone de l’obscurité », car la glande pinéale la libère le soir. L’exposition à la lumière inhibe ce processus.

La mélatonine affecte de nombreuses fonctions corporelles, telles que

  • la pression artérielle
  • la fonction immunitaire
  • le métabolisme
  • la digestion
  • la formation des os
  • reproduction

Si la glande pinéale d’un enfant ne sécrète pas suffisamment de mélatonine la nuit, il peut développer une insomnie ou un trouble de la phase de sommeil retardé. Ce trouble prolonge l’état d’éveil la nuit, même lorsque la personne se sent fatiguée, et il apparaît souvent à l’adolescence.

Découvrez ici 21 méthodes fondées sur des données probantes pour aider une personne à s’endormir.

Comment utiliser la mélatonine

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Selon le CDC, les enfants qui prennent de la mélatonine doivent le faire environ 30 minutes avant le coucher. Les versions à libération contrôlée de la mélatonine peuvent être plus efficaces pour les enfants qui ont des difficultés à rester endormis.

La mélatonine se présente généralement sous forme de pilule. Cependant, pour les enfants qui ont des difficultés à avaler les comprimés, il existe des liquides, des bandes dissolvables et des gommes à mâcher.

L’American Academy of Pediatrics recommande de commencer par la dose la plus faible suggérée sur l’emballage. Une dose aussi faible que 0,5 mg ou 1 mg peut être efficace chez de nombreux enfants.

Toutefois, avant de donner à un enfant une forme quelconque de mélatonine, consultez un médecin. Il pourra vous recommander le meilleur dosage et le meilleur horaire.

Risques associés

Les auteurs d’un article de 2019 rapportent que la mélatonine est relativement sûre et présente un faible risque d’effets secondaires – en général, pas nécessairement chez les enfants.

Dans une étude de 2018, les chercheurs ont tenté d’observer les effets à plus long terme de la mélatonine chez 33 personnes qui avaient commencé à prendre le complément pour une insomnie chronique lorsqu’elles étaient enfants.

Les participants étaient âgés de 6 à 12 ans lorsqu’ils ont commencé le traitement, et ils ont continué à prendre de la mélatonine pendant une moyenne de 10,8 ans.

Plus d’un tiers du groupe a déclaré avoir des difficultés à s’endormir après l’arrêt du traitement à la mélatonine. Un autre tiers a déclaré avoir eu un ou plusieurs maux de tête au moins une fois par mois pendant la prise du complément.

Outre les maux de tête, les autres effets secondaires potentiels de la mélatonine sont les suivants :

  • jambes agitées
  • somnolence
  • nausées

Certains parents de participants ont estimé que leur enfant avait commencé sa puberté plus tôt ou plus tard que la plupart de ses camarades.

Il est important de noter que l’étude ci-dessus est une exception – la plupart des enquêtes sur l’utilisation de la mélatonine chez les enfants ont été de courte durée.

Remèdes alternatifs pour le sommeil

Avant d’administrer de la mélatonine à un enfant, les parents et les soignants voudront peut-être essayer d’adapter leur comportement et leur mode de vie.

Les mesures suivantes peuvent aider une personne à s’endormir plus tôt et à rester endormie plus longtemps :

  • aller au lit et se réveiller aux mêmes heures, même le week-end
  • éviter les siestes pendant la journée
  • faire suffisamment d’exercice physique chaque jour
  • dîner au moins deux heures avant le coucher
  • garder la chambre à coucher calme, sombre et fraîche
  • éviter les stimulants, tels que la caféine et le sucre, avant le coucher
  • éviter de regarder les écrans – de télévision ou d’ordinateur, par exemple – au moins une heure avant le coucher.

Si les problèmes de sommeil d’un enfant persistent après avoir essayé les modifications ci-dessus, il peut être judicieux de consulter un pédiatre ou un spécialiste du sommeil.

Certains aliments peuvent-ils favoriser un sommeil sain ? Pour en savoir plus, cliquez ici.

Résumé

La mélatonine est une hormone qui contribue à soutenir le rythme circadien de l’organisme.

Si un enfant a un cycle veille-sommeil perturbé ou si sa glande pinéale ne sécrète pas suffisamment de mélatonine, il peut développer une insomnie ou un autre trouble du sommeil.

Le maintien d’une routine cohérente à l’heure du coucher, qui consiste notamment à limiter l’utilisation des appareils électroniques et à éviter les stimulants, comme la caféine, peut aider à soulager l’insomnie chez certains enfants.

Si les habitudes de sommeil de l’enfant ne s’améliorent pas grâce à ces mesures et à d’autres modifications comportementales, il peut être judicieux de consulter un pédiatre pour connaître les options de traitement, notamment la mélatonine.

La mélatonine semble aider à corriger le cycle de sommeil de l’enfant à court terme. Cependant, aucune preuve n’étaye son utilisation chez les bébés, et les effets à long terme chez les enfants restent flous.