Le sommeil à ondes lentes, également appelé sommeil profond, est une étape importante du cycle du sommeil qui permet un bon fonctionnement du cerveau et de la mémoire. Si la plupart des adultes savent qu’ils doivent viser entre 7 et 9 heures de sommeil chaque nuit, la science du sommeil est assez complexe.

Les deux principales catégories de sommeil sont le sommeil à mouvements oculaires rapides (REM) et le sommeil non REM, et chacune d’entre elles comporte des étapes importantes. Les êtres humains passent par ces stades de manière assez régulière pendant leur sommeil, et une nuit complète de repos implique de passer par ces stades plusieurs fois avant de se réveiller.

Il existe peut-être des moyens de mieux dormir et d’avoir un sommeil plus profond chaque nuit, ce qui permet à une personne de se réveiller plus reposée et plus fraîche.

Le corps passe d’abord par les trois stades de sommeil non paradoxal :

Premier stade

Le premier stade du cycle de sommeil est une période de transition pendant laquelle le corps et le cerveau passent d’un état d’éveil à un état de sommeil. Cette période est relativement courte, ne durant que quelques minutes, et le sommeil est assez léger. Les gens peuvent se réveiller de ce stade du sommeil plus facilement que des autres stades.

Au cours du premier stade, le corps commence à ralentir ses rythmes. Le rythme cardiaque et le rythme respiratoire ralentissent, et les yeux commencent à se détendre. Les muscles se détendent également, mais peuvent occasionnellement se contracter.

Le cerveau se détend en même temps que le corps. Les ondes cérébrales commencent à ralentir à mesure que l’activité cérébrale et la stimulation sensorielle diminuent.

Deuxième stade

Le deuxième stade du sommeil non paradoxal est un autre stade de sommeil plus léger qui se produit lorsque le corps commence à passer à un sommeil plus profond. Comme le note le National Institute of Neurological Disorders and Stroke, les humains passent la plupart de leur temps pendant le cycle de sommeil dans ce stade de sommeil.

Dans le corps, le rythme cardiaque et le rythme respiratoire ralentissent encore plus. Les muscles se détendent davantage et les mouvements des yeux s’arrêtent. La température corporelle diminue également.

Bien que les ondes cérébrales ralentissent encore, cette phase comprend également de petites impulsions électriques dans le cerveau.

Troisième stade

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Le sommeil profond ou sommeil à ondes lentes est le troisième stade du sommeil non paradoxal. Bien que le corps accomplisse quelques cycles tout au long de la nuit, le troisième stade se produit par périodes plus longues pendant la première partie de la nuit.

Dans le corps, le rythme cardiaque et le rythme respiratoire sont au plus bas pendant cette partie du cycle de sommeil. Les muscles et les yeux sont également très détendus, et les ondes cérébrales deviennent encore plus lentes.

Il peut être très difficile de réveiller quelqu’un à partir de ce stade du sommeil, et c’est alors que surviennent les troubles du sommeil, comme le somnambulisme.

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Le sommeil paradoxal

Le sommeil paradoxal est le quatrième et dernier stade du cycle du sommeil. Le corps entre dans le sommeil paradoxal environ 90 minutes après s’être endormi.

Pendant ce stade du sommeil, les yeux vont et viennent derrière les paupières fermées. Cet état est plus proche de l’état d’éveil que les autres stades du sommeil.

Pendant le sommeil paradoxal, les ondes cérébrales commencent à ressembler aux ondes cérébrales de l’état d’éveil. Le rythme cardiaque et respiratoire s’accélère.

Le stade du sommeil paradoxal est également celui où la plupart des rêves se produisent. Le cerveau paralyse temporairement les bras et les jambes pour empêcher le corps de réaliser ces rêves.

Besoins en matière de sommeil profond

Bien qu’une personne ait besoin de tous les stades du sommeil, le sommeil profond est particulièrement important pour la santé et le fonctionnement du cerveau. Le sommeil profond aide le cerveau à créer et à stocker de nouveaux souvenirs et améliore sa capacité à collecter et à se rappeler des informations.

Ce stade du sommeil aide également le cerveau à se reposer et à récupérer après une journée de réflexion, ce qui lui permet de refaire le plein d’énergie sous forme de glucose pour la journée suivante.

Le sommeil profond joue également un rôle dans le maintien de l’équilibre hormonal. Pendant cette phase, l’hypophyse sécrète l’hormone de croissance humaine, qui aide les tissus de l’organisme à se développer et à régénérer les cellules.

Il est important qu’une personne ait suffisamment de sommeil profond pour que ces fonctions puissent avoir lieu. La quantité de sommeil profond d’une personne est liée à la quantité globale de sommeil dont elle bénéficie. La recommandation pour la plupart des adultes est de dormir entre 7 et 9 heures, ce qui donne généralement au corps suffisamment de temps pour atteindre les états de sommeil profond.

Si le corps n’a pas assez de sommeil profond un jour, il compensera la prochaine fois qu’il pourra dormir en passant rapidement d’un cycle à l’autre pour atteindre plus rapidement les niveaux les plus profonds du sommeil et y rester plus longtemps.

Cependant, si la personne manque régulièrement de sommeil profond, cela peut commencer à affecter le cerveau.

Comme le sommeil profond joue un rôle dans la mémoire, le corps peut avoir des difficultés à créer de nouveaux souvenirs ou à retenir des informations s’il ne dort pas suffisamment.

Les problèmes de sommeil profond à long terme peuvent être associés à d’autres pathologies, comme les maladies cardiaques ou la maladie d’Alzheimer.

Comment obtenir plus de sommeil profond

Il existe quelques moyens d’augmenter la quantité de sommeil profond qu’une personne obtient chaque nuit.

Comme le note l’American Sleep Association, la chose la plus importante qu’une personne puisse faire pour augmenter la quantité de sommeil profond qu’elle obtient chaque nuit est de se réserver plus de temps pour dormir. Cela permet au corps d’effectuer plus de cycles de sommeil, ce qui rend possible un sommeil plus profond.

D’autres pratiques peuvent contribuer à favoriser le sommeil profond et un bon sommeil en général, telles que :

  • faire des exercices vigoureux, comme la natation, le jogging ou la course à pied, tôt dans la journée plutôt qu’avant le coucher
  • modifier son régime alimentaire en consommant moins de glucides et plus de graisses saines
  • réchauffer le corps dans un spa ou un sauna chaud.

En outre, certains antidépresseurs peuvent aider les gens à avoir un sommeil plus profond, bien que ce ne soit pas le cas pour tout le monde.

Le bruit rose peut également augmenter l’efficacité du sommeil profond d’une personne. Le bruit rose est un bruit aléatoire dont les composantes basse fréquence sont plus nombreuses que celles du bruit blanc. Une étude publiée dans le journal Frontières des neurosciences humaines a examiné les effets de la stimulation sonore, telle que le bruit rose, sur le sommeil profond. Les résultats indiquent que l’écoute de ces sons pourrait améliorer l’état de sommeil profond d’une personne, ce qui entraînerait une meilleure fonction de mémoire au réveil.

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Certaines habitudes de sommeil saines peuvent également favoriser un meilleur sommeil en général, notamment

  • éviter les lumières bleues, comme celles des smartphones ou des ordinateurs, près de l’heure du coucher
  • garder la chambre aussi sombre que possible en fermant les fenêtres et en éteignant les lumières des réveils
  • éviter la caféine plus tard dans la journée
  • éviter les repas copieux avant le coucher
  • réduire le stress
  • établir un horaire de sommeil et essayer de s’endormir à la même heure chaque soir.

Résumé

Le sommeil profond est une partie importante du processus global du sommeil, mais ce n’est qu’un aspect d’une bonne nuit de sommeil. Il existe des moyens de favoriser un sommeil plus profond, comme fatiguer le corps par l’exercice ou écouter un bruit rose au moment de s’endormir.

La meilleure façon d’obtenir un sommeil plus profond peut être aussi simple que de se réserver plus de temps pour dormir chaque nuit.