De nombreuses personnes utilisent des produits dits d’hygiène féminine – tels que des nettoyants et des lingettes intimes, des douches vaginales et même des déodorants – dans l’espoir de se sentir propres et frais. Ces produits aident-ils vraiment à préserver la santé des organes génitaux ? Dans ce dossier, nous enquêtons.

Au lycée, j’avais l’habitude de suivre un cours appelé  » éducation à la santé « , qui était un mélange éclectique de biologie générale et d’éducation sexuelle réunies de façon désordonnée.

En tant qu’adolescents qui aiment s’amuser, beaucoup de mes camarades de classe posaient des questions et racontaient des anecdotes qui, espéraient-ils, effraieraient notre professeur endurci.

L’une de leurs questions, cependant, a véritablement suscité l’intérêt de toutes les filles de la classe.

Sa bonne amie, disait-elle, utilisait quotidiennement des nettoyants intimes. Malgré cela, elle s’est retrouvée avec une mauvaise infection vaginale. « Comment est-ce possible ? » se demandait ma camarade de classe.

Notre professeur a alors expliqué que l’utilisation excessive de produits nettoyants, même ceux étiquetés comme « sans danger » pour les zones intimes, pouvait perturber l’équilibre intime délicat du vagin et donner lieu à des infections ; mais notre professeur avait-elle raison ou tort dans son évaluation ?

Les produits dits d’hygiène féminine – qui comprennent différents types de produits de lavage intime, de lingettes, de gels à raser et de lubrifiants, mais aussi des douches intimes et des produits destinés à des procédures de soins alternatives, comme la vapeur vaginale – sont populaires dans de nombreux pays du monde.

Lesstatistiques montrent que le marché de l’hygiène féminine, dans son ensemble, a apporté des millions de dollars dans les économies de dizaines de pays pour la seule année 2017, la Chine et les États-Unis étant en tête.

Aux États-Unis, en 2018, les ventes de traitements vaginaux se sont élevées à plus de 286 millions de dollars, et celles de douches vaginales à 41 millions de dollars. Pendant ce temps, les autres types de produits d’hygiène féminine – à l’exclusion des serviettes hygiéniques, des protège-slips et des tampons – ont rapporté plus de 309 millions de dollars à l’économie.

Pourtant, ces dernières années, un mantra est devenu omniprésent sur les sites Web médicaux et de bien-être ainsi que sur le matériel éducatif traitant de la santé vaginale, à savoir que « le vagin est un four autonettoyant ».

Cette idée fait référence au fait que le vagin produit naturellement des pertes qui éliminent les cellules mortes et les bactéries, il n’est donc pas nécessaire de le nettoyer à l’aide de savons, de lavages ou de douches vaginales.

Si le vagin ne nécessite pas de nettoyage supplémentaire, cela signifie-t-il que la même règle s’applique à la vulve ? Et comment les différents produits d’hygiène intime peuvent-ils affecter la santé vulvo-vaginale ? Ce sont quelques-unes des questions que nous allons aborder dans ce dossier.

Notions de base sur la vulve et le vagin

Commençons par le commencement : Qu’est-ce que le vagin, qu’est-ce que la vulve, et quelle est la différence entre les deux ? En termes médicaux, le vagin désigne le tractus musculaire interne qui s’étend du col de l’utérus à l’ouverture vaginale.

La vulve est la partie externe de l’appareil génital féminin, qui comprend :

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  • les lèvres internes et externes (petites et grandes lèvres)
  • le gland du clitoris (partie externe du clitoris) et le capuchon clitoridien (repli de la peau protégeant le gland du clitoris)
  • le vestibule (qui entoure l’ouverture vaginale)
  • l’ouverture urétrale

Pour maintenir la santé de la vulve et du vagin, une personne doit veiller à ce que deux aspects importants restent équilibrés : son pH, qui est une mesure qui indique l’acidité ou l’alcalinité d’un élément, et son équilibre bactérien.

Des études indiquent que le pH vulvaire se situe généralement entre 3,5 et 4,7, tandis que le pH vaginal varie en fonction de l’âge de la personne et du stade de son cycle menstruel.

Ainsi, avant qu’une personne n’atteigne l’âge de la reproduction et ne commence à avoir ses règles, son pH vaginal sera de 7 (neutre), tandis qu’une personne en âge de procréer peut avoir un pH vaginal de 3,8 à 4,4. À la ménopause, selon qu’une personne entreprend ou non un traitement hormonal substitutif, son pH vaginal peut être de 4,5-5 ou de 6,5-7.

Cependant, lorsqu’il s’agit de comprendre ce qui constitue un microbiome équilibré dans le vagin par rapport à la vulve, les choses sont moins claires.

Dans le vagin, les populations bactériennes changent en fonction de la phase du cycle menstruel et, selon certaines études, les personnes d’origines ethniques différentes ont également un microbiote vaginal différent.

Quant au microbiote de la vulve, les spécialistes n’ont mené que quelques études visant à déterminer à quoi doit ressembler une population bactérienne vulvaire normale. Cela dit, les recherches existantes suggèrent que la vulve contient naturellement des bactéries présentes dans le vagin ainsi que certaines espèces présentes dans les selles d’une personne.

Toutefois, comme le conclut une étude qui cite ces caractéristiques, « la vulve est plus complexe qu’on ne le pensait à l’origine », car les populations bactériennes vulvaires semblent varier considérablement d’une personne à l’autre.

Quels produits sont dangereux ?

Étant donné que nous savons si peu de choses sur ce à quoi devrait ressembler un environnement vulvo-vaginal sain – en partie parce qu’il peut être très différent d’une personne à l’autre – il peut être difficile de définir des directives claires sur les produits qu’une personne devrait utiliser en matière d’hygiène intime.

Cependant, des études portant sur le lien entre les produits d’hygiène féminine et le développement d’infections vaginales ont permis de tirer des conclusions solides quant aux produits et procédures à éviter pour prendre soin de son vagin et de sa vulve.

La douche vaginale consiste à « rincer » le vagin avec de l’eau ou divers nettoyants, y compris des solutions maison d’eau et de vinaigre, parfois à l’aide d’instruments spécialement conçus. Cette technique est aussi répandue qu’elle est malsaine.

Plusieurs études ont révélé que la douche vaginale peut perturber l’équilibre bactérien naturel du vagin, le rendant plus vulnérable aux infections – y compris les infections sexuellement transmissibles – et augmentant le risque de cancer du col de l’utérus et de maladie inflammatoire pelvienne chez une personne.

En 2018, des chercheurs de l’Université de Guelph, en Ontario (Canada), ont conclu que l’utilisation de gel désinfectant était liée à une multiplication par huit du risque d’une personne de développer une infection à levures, et à un risque près de 20 fois plus élevé de contracter une infection bactérienne.

La même étude a également mis en évidence un lien entre l’utilisation de produits de lavage intime et un risque 3,5 fois plus élevé d’infections bactériennes, et un risque plus que doublé de contracter une infection des voies urinaires (IVU). Les scientifiques ont remarqué une association similaire entre l’utilisation de lingettes nettoyantes intimes et les infections urinaires.

« Ces produits peuvent empêcher la croissance des bactéries saines nécessaires pour combattre les infections.Notre société a construit les organes génitaux féminins comme étant impurs, et la commercialisation de produits d’hygiène vaginale comme quelque chose dont les femmes ont besoin pour atteindre l’idéal contribue au problème. »

Auteur principal de l’étude, Kieran O’Doherty

Une étude plus ancienne publiée dans la revue Maladies sexuellement transmissibles a suggéré que les personnes qui prenaient des bains moussants, appliquaient des solutions antiseptiques sur la vulve ou le vagin, ou utilisaient des solutions et des produits de lavage achetés ou faits maison pour nettoyer le vagin étaient plus susceptibles de souffrir de vaginose bactérienne.

Les crèmes hydratantes et les spermicides peuvent également être nocifs. Selon une étude in vitro de 2013, l’hydratant féminin Vagisil et un spermicide (Nonoxynol-9) ont rapidement étouffé la croissance des « bonnes » bactéries(Lactobacillus) habituellement présentes dans le vagin.

Les chercheurs expliquent que le Nonoxynol-9 a « complètement tué les bactéries », tandis que le Vagisil a considérablement supprimé la croissance des Lactobacillus. »

Quelles sont les bonnes pratiques ?

En ce qui concerne la propreté et la santé du vagin, les lignes directrices du Bureau pour la santé des femmes indiquent qu' »il est préférable de laisser votre vagin se nettoyer lui-même » grâce aux pertes qu’il produit naturellement.

Si une personne s’inquiète du fait que ses pertes vaginales changent de couleur ou acquièrent une odeur particulière, elle doit en parler à un professionnel de la santé afin de rechercher une infection potentielle.

Bien que de nombreuses personnes soient préoccupées par les odeurs vaginales et achètent des produits qui prétendent les éliminer, il est normal que le vagin ait une odeur unique et musquée.

Toutefois, si le nettoyage du vagin est inutile et même nuisible, qu’en est-il du nettoyage de la vulve ? Les preuves concernant l’utilité ou non du nettoyage de la vulve ont souvent été peu concluantes.

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Une revue de la littérature spécialisée réalisée en 2017 suggère qu’une personne devrait régulièrement nettoyer la peau de la vulve avec des produits de lavage doux, non parfumés et sans savon, afin d’éviter l’accumulation de sueur, de sang menstruel, de cellules mortes et d’autres matières biologiques susceptibles d’accumuler des bactéries nocives.

Ce conseil est basé sur diverses directives officielles suggérant l’utilisation de « liquides de lavage hypoallergéniques doux » pour nettoyer la vulve. L’une de ces lignes directrices est celle que le Collège royal des obstétriciens et gynécologues a publiée en 2013, qui dit :

« Le fait de laver [la vulve] avec de l’eau et du savon peut provoquer une sécheresse de la peau et aggraver les démangeaisons. L’utilisation de substituts de savon peut être apaisante et protectrice, et empêchera la peau de devenir aussi sèche et irritée. La crème aqueuse (un type spécial d’hydratant […]) peut être utilisée à la place du savon ».

Toutefois, les lignes directrices préviennent également que le fait de trop laver la vulve (plus d’une fois par jour) peut l’irriter et nuire à sa santé, et que pour nettoyer cette partie du corps, il faut « éviter d’utiliser des éponges ou des chiffons » et se contenter de la sécher en la tapotant doucement avec une serviette douce.

En résumé, les gynécologues semblent s’accorder sur le fait que le vagin et la vulve se portent très bien tout seuls et que les agresser avec des savons, des parfums, des crèmes et des gels risque de leur faire plus de mal que de bien.

Si vous vous inquiétez de la forme, de l’aspect, de l’odeur ou de la sensation de votre vulve, le meilleur endroit où aller n’est pas la pharmacie ou l’Internet pour des conseils anecdotiques, mais votre médecin.

Il vous donnera les informations correctes dont vous avez besoin et vous aidera à décider de la meilleure marche à suivre – si tant est qu’une action soit nécessaire.