Le béribéri est un trouble qui peut survenir lorsqu’une personne présente une carence en thiamine, ou vitamine B-1. Une grave carence en ce nutriment peut entraîner des dommages durables au niveau du système nerveux et du cœur.

Le mot béribéri vient d’un mot cingalais signifiant « extrême faiblesse », car il peut provoquer des symptômes graves, voire mortels.

Dans cet article, apprenez-en davantage sur le béribéri, notamment sur ses causes, ses symptômes et son traitement.

Qu’est-ce que le béribéri ?

Le béribéri est une affection grave et potentiellement mortelle qui se développe lorsqu’une personne présente une grave carence en thiamine.

La thiamine est un nutriment essentiel que l’on trouve dans l’alimentation. Elle joue un rôle dans de nombreuses fonctions corporelles, dont les suivantes

  • la décomposition des glucides
  • la contraction musculaire
  • la conduction dans les cellules nerveuses
  • la création de glucose
  • la création d’acides qui facilitent la digestion

Une grave carence en thiamine peut empêcher l’organisme de remplir correctement ces fonctions.

Ce qui rend le béribéri dangereux, c’est que la thiamine ne met pas longtemps à s’épuiser dans l’organisme. Chez les personnes présentant une carence, il est possible d’épuiser les réserves de thiamine dans l’organisme en seulement 2 à 3 semaines.

Il existe deux formes principales de béribéri :

Vous pouvez être intéressé :
  • Lebéribéri humide, qui affecte principalement le système cardiovasculaire, provoquant une mauvaise circulation et une accumulation de liquide dans les tissus.
  • Le béribérisec, qui affecte principalement le système nerveux, entraînant la dégénérescence des nerfs. La dégénérescence commence généralement dans les jambes et les bras et peut entraîner une atrophie musculaire et une perte des réflexes.

Causes

La principale cause du béribéri est soit un régime pauvre en thiamine, soit un problème qui limite la capacité de l’organisme à traiter la thiamine.

Le béribéri est rare dans les pays développés. Aux États-Unis, de nombreux aliments consommés quotidiennement, comme le pain et les céréales, sont enrichis en thiamine. La consommation de ces aliments devrait suffire à prévenir une carence dans la plupart des cas.

Dans les pays développés où ces aliments sont facilement accessibles, la principale cause du béribéri est le trouble de la consommation d’alcool.

Le ministère de la santé et des services sociaux estime que 80 % des personnes qui abusent de l’alcool développeront une carence en thiamine. L’alcool rend plus difficile le traitement et l’absorption de la thiamine par l’organisme.

Les bébés peuvent également développer le béribéri si le lait maternel qu’ils boivent est dépourvu de thiamine ou s’ils ne boivent que du lait maternisé sans cette vitamine.

Bien que la plupart des cas se produisent sans lien familial connu, une maladie rare appelée béribéri génétique peut bloquer la capacité de l’organisme à absorber la vitamine à partir des aliments.

Voici d’autres personnes qui peuvent présenter un risque plus élevé de béribéri :

  • les personnes âgées
  • les personnes atteintes de diabète
  • les personnes atteintes du VIH
  • les personnes ayant subi une chirurgie bariatrique

Symptômes

Les symptômes du béribéri peuvent varier en fonction de son type.

Les symptômes du béribéri humide sont les suivants

  • une accélération du rythme cardiaque
  • un manque d’énergie important ou une fatigue constante
  • essoufflement
  • réveil nocturne dû à l’essoufflement
  • gonflement des jambes et des pieds

Les symptômes du béribéri sec sont les suivants

  • des douleurs générales et des courbatures
  • vomissements
  • Vous pouvez être intéressé :
  • difficulté à marcher
  • confusion
  • engourdissement des mains ou des pieds
  • paralysie de la partie inférieure des jambes

Dans de rares cas extrêmes de carence, le béribéri peut entraîner une affection appelée syndrome de Wernicke-Korsakoff. Ce syndrome est une forme de lésion cérébrale résultant d’une grave carence en thiamine.

Une personne atteinte du syndrome de Wernicke-Korsakoff peut présenter d’autres symptômes, notamment

  • perte de mémoire ou incapacité à former de nouveaux souvenirs
  • confusion générale
  • mouvements oculaires rapides
  • mouvement involontaire des yeux
  • vision floue ou double
  • perte de coordination musculaire
  • hallucinations

Diagnostic

Pour diagnostiquer le béribéri, les médecins s’appuient sur des analyses de sang et d’urine qui permettent de mesurer le taux de thiamine dans le sang d’une personne.

Ils procèdent également à un examen physique pour rechercher des signes d’autres atteintes neurologiques ou des problèmes cardiaques.

Les signes d’atteinte neurologique peuvent inclure des difficultés à marcher ou à rester en équilibre, un manque de coordination et des réflexes faibles.

Le médecin vérifiera également le rythme cardiaque et la fréquence respiratoire de la personne et recherchera un gonflement des membres inférieurs, ce qui peut indiquer des problèmes cardiaques.

Traitement

L’objectif du traitement du béribéri est d’augmenter les taux de thiamine dans l’organisme. Les médecins peuvent recommander des suppléments oraux ou des injections pour fournir cette thiamine, en fonction de l’état de santé général de la personne. Ils peuvent également suggérer la prise d’autres compléments pour soutenir le traitement.

Pendant le traitement, les médecins peuvent également demander des analyses de sang régulières pour vérifier les taux de thiamine de la personne jusqu’à ce qu’ils reviennent à la normale. Il se peut qu’une personne doive continuer à prendre des compléments de thiamine à une dose plus faible ou modifier son régime alimentaire après le traitement pour éviter que le béribéri ne se reproduise.

Un médecin peut également traiter toute complication résultant du béribéri, comme des lésions nerveuses ou cardiaques durables.

Avec un traitement précoce, les dommages causés au cœur et au système nerveux par le béribéri peuvent être réversibles. Si une personne présente une carence depuis plus longtemps, certains symptômes peuvent subsister même après le traitement.

Prévention

Pour prévenir le béribéri, une personne doit consommer suffisamment de thiamine dans son alimentation.

En général, une personne qui a une alimentation saine et équilibrée, privilégiant les aliments complets, n’a pas à s’inquiéter d’une carence en thiamine. Les aliments qui contiennent naturellement de la thiamine sont les suivants

  • la viande
  • les noix et les graines
  • les haricots et les légumineuses
  • les fruits de mer
  • les produits laitiers

Il existe également de nombreux aliments, tels que le pain, les céréales pour petit-déjeuner et les produits de boulangerie, que les fabricants enrichissent de vitamines, dont la thiamine.

Le Department of Health and Human Services (ministère de la santé et des services sociaux) note que la consommation de pain et de céréales enrichis est le moyen le plus courant pour les personnes aux États-Unis d’atteindre l’apport quotidien recommandé en thiamine.

Les femmes enceintes ou allaitantes doivent faire très attention à leur consommation de thiamine. De plus, toute personne qui utilise du lait maternisé pour nourrir son enfant doit vérifier qu’il contient suffisamment de thiamine.

Une forte consommation d’alcool est un facteur de risque de béribéri. Boire moins d’alcool peut contribuer à réduire le risque de béribéri en rendant la thiamine plus accessible à l’organisme. Une personne qui boit beaucoup d’alcool peut également envisager de prendre un supplément de vitamine B-1 ou de complexe de vitamine B.

Perspectives

Toute personne présentant des symptômes du béribéri doit en parler à son médecin dès que possible.

Sans traitement, le béribéri peut mettre la vie en danger en raison du risque d’insuffisance cardiaque ou de détérioration du système nerveux.

Avec un traitement, les perspectives pour les personnes atteintes de cette maladie sont bien meilleures. Dans la plupart des cas, les dommages causés au cœur et au système nerveux sont réversibles grâce à une intervention précoce. Cependant, certaines personnes peuvent présenter des symptômes à long terme, même après un traitement réussi.

Si la déficience entraîne le syndrome de Wernicke-Korsakoff, les perspectives d’avenir de la personne peuvent être mauvaises, car les lésions cérébrales que cette affection provoque sont généralement permanentes.

La prévention est le meilleur moyen d’éviter le béribéri, et elle commence par une alimentation saine et équilibrée. L’accès à des aliments enrichis, comme le pain et les céréales, peut réduire considérablement la probabilité qu’une personne soit atteinte du béribéri.