La fibrose hépatique se produit lorsque des blessures ou des inflammations répétitives ou durables entraînent l’accumulation de quantités excessives de tissu cicatriciel dans l’organe. La plupart des types de maladies chroniques du foie peuvent finir par provoquer une fibrose.

Contrairement aux cellules saines du foie, les cellules du tissu cicatriciel ne peuvent pas s’autoréparer ou fonctionner autrement. Par conséquent, la fibrose peut réduire la fonction hépatique globale et altérer la capacité de l’organe à se régénérer.

Le tissu cicatriciel de la fibrose peut également bloquer ou limiter la circulation du sang dans le foie. Cela peut affamer et finalement tuer les cellules saines du foie, créant ainsi davantage de tissu cicatriciel.

Le traitement consiste généralement à éliminer les infections, à modifier le mode de vie et à prendre certains médicaments. Ces mesures peuvent souvent inverser les dommages causés par une fibrose hépatique légère ou modérée.

Si l’inflammation se poursuit, peut-être parce qu’une personne n’a pas reçu de traitement, la fibrose hépatique peut évoluer vers des affections hépatiques plus graves.

Dans cet article, nous aborderons les causes de la fibrose hépatique, la façon dont les médecins mesurent l’étendue des dommages, l’évolution des symptômes au fil du temps et les traitements disponibles.

Étapes de la maladie

Si un médecin pense qu’une personne est atteinte de fibrose hépatique, il prélèvera soigneusement un petit échantillon de tissu, ou biopsie, du foie à l’aide d’une grande aiguille.

Un pathologiste, c’est-à-dire un médecin spécialisé dans la recherche de la cause profonde d’une maladie, examinera ensuite l’échantillon au microscope. Il le fait pour évaluer l’étendue et le type de dommages.

Il est difficile de déterminer le degré de fibrose car les pathologistes ne disposent que d’un petit échantillon pour travailler. D’autres médecins peuvent également évaluer le même échantillon de différentes manières.

Les prestataires de soins de santé peuvent utiliser plusieurs échelles pour définir les stades de la fibrose. Il s’agit notamment des échelles Metavir, Ishak et Batts-Ludwig.

Ces systèmes de notation, ainsi que d’autres systèmes similaires, prennent en compte l’effet de la fibrose sur la veine porte, qui achemine le sang des intestins vers le foie.

De nombreuses échelles mesurent également l’étendue de la fibrose et l’emplacement ou le nombre de septa, qui sont des bandes fibreuses de tissu dans l’échantillon de biopsie.

Le système de cotation Metavir évalue la progression de la fibrose sur une échelle allant de A0 à A3 :

  • A0 : aucune activité
  • A1 : activité légère
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  • A2 : activité modérée
  • A3 : activité sévère

Le système Metavir évalue également le niveau de fibrose de F0 à F3 :

  • F0 : absence de fibrose
  • F1 : fibrose portale sans septa
  • F2 : fibrose portale avec des septa peu fréquents
  • F3 : septa nombreux mais pas de cirrhose
  • F4 : cirrhose

La cirrhose est une accumulation de tissu cicatriciel dans le foie. Elle peut se produire en raison d’une fibrose non maîtrisée. Pour en savoir plus sur la cirrhose, cliquez ici.

Le type de fibrose le plus avancé qu’une personne puisse avoir avant de développer une cirrhose, selon le système Metavir, est le stade A3F3.

Le système d’évaluation de la fibrose d’Ishak est plus complexe et va généralement de 0 à 6 :

  • 0 : une absence de fibrose
  • 1 : une expansion de certaines zones portales, éventuellement avec des septa courts et fibreux
  • 2 : une expansion de la plupart des zones portales, éventuellement avec des septa courts et fibreux.
  • 3 : une expansion des régions portales avec un pontage sporadique entre les régions portales.
  • 4 : une expansion des zones portales avec un pontage important entre les régions portale et centrale.
  • 5 : pontage important entre la région portale et la région centrale avec nodules sporadiques.
  • 6 : cirrhose probable ou certaine

Selon l’échelle d’Ishak, le stade de fibrose le plus avancé qu’une personne puisse avoir avant de développer une cirrhose est le stade 5.

L’échelle de Batts-Ludwig, courante aux États-Unis, est un peu plus simple. Cette échelle va de 0 à 4 :

  • 0 : absence de fibrose
  • 1 : fibrose portale
  • 2 : rares septa portaux à portaux
  • 3 : septa fibreux
  • 4 : cirrhose certaine ou probable

Selon l’échelle de Batts-Ludwig, le stade de fibrose le plus avancé qu’une personne puisse avoir avant de développer une cirrhose est le stade 3.

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Symptômes

Les personnes atteintes de fibrose ne le savent généralement pas. Cela s’explique par le fait que la fibrose provoque rarement des symptômes évidents.

Cependant, à l’intérieur du foie, la fibrose peut:

  • réduire la fonction globale, notamment l’épuration du sang, le stockage de l’énergie et l’élimination des infections
  • limiter la capacité de l’organe à se régénérer
  • restreindre la circulation sanguine dans l’organe.

Les personnes commencent généralement à ressentir des symptômes lorsque la fibrose évolue vers la cirrhose. Ces premiers symptômes peuvent varier, mais les indicateurs les plus courants d’une cirrhose précoce sont les suivants :

  • un manque d’appétit
  • une sensation de faiblesse
  • un épuisement inexpliqué
  • une perte de poids inexpliquée
  • des nausées et des vomissements
  • une gêne ou une légère douleur dans la partie supérieure droite de l’abdomen.

Les signes courants d’une cirrhose plus avancée sont les suivants

  • une tendance à avoir des bleus ou à saigner facilement
  • œdème, ou rétention d’eau dans les jambes, les chevilles ou les pieds
  • la jaunisse, qui est un jaunissement de la peau et des yeux
  • ascite, ou ballonnement abdominal dû à une accumulation de liquide
  • démangeaisons importantes de la peau
  • une sensibilité accrue aux médicaments et à leurs effets secondaires
  • des problèmes de certaines fonctions cognitives, comme la mémoire, la concentration ou le sommeil
  • un assombrissement de l’urine.

Traitement

La meilleure façon de traiter la fibrose hépatique est de s’attaquer à sa cause profonde.

Si l’on parvient à traiter la cause de la fibrose hépatique précoce à modérée, on peut inverser la plupart, voire la totalité, des dommages causés par la fibrose.

Presque toutes les maladies chroniques du foie finissent par entraîner une fibrose, car chacune d’entre elles provoque une inflammation durable du foie. Cette inflammation peut conduire à la formation de tissu cicatriciel, qui est fibreux.

Les causes les plus courantes de fibrose hépatique aux États-Unis sont les suivantes

  • l’abus chronique d’alcool
  • l’hépatite virale C ou B
  • la stéatose hépatique non alcoolique (NAFLD)
  • la stéatohépatite non alcoolique (NASH), un sous-type de la NAFLD.

La NAFLD et la NASH ont tendance à se développer chez les personnes présentant un excès de poids, un diabète ou un prédiabète et des taux élevés de graisse et de cholestérol circulant dans le sang. Les médecins appellent ce dernier état le syndrome métabolique.

Parmi les autres causes courantes de fibrose hépatique, citons :

  • l’hémochromatose, ou un excès de fer
  • la maladie de Wilson, qui entraîne une accumulation de cuivre dans l’organisme
  • les obstructions des voies biliaires
  • l’insuffisance cardiaque chronique
  • l’hépatite auto-immune

Certains médicaments peuvent également entraîner une fibrose du foie, notamment

  • l’amiodarone
  • la chlorpromazine
  • méthotrexate
  • tolbutamide
  • l’isoniazide
  • méthyldopa
  • oxyphénisatine

Une fois que le médecin a trouvé la cause profonde de la fibrose, il propose un traitement spécifique. Certains des traitements les plus courants consistent à

  • l’arrêt ou la limitation de la consommation d’alcool et l’utilisation de thérapies de soutien pour y remédier à long terme
  • le traitement des hépatites virales chroniques à l’aide de médicaments antiviraux
  • le traitement de la NAFLD et de la NASH en équilibrant le régime alimentaire, en perdant au moins 7 % de son poids corporel sur un an et en contrôlant les taux sanguins de graisse, de cholestérol et de sucre
  • en prenant des médicaments qui éliminent les métaux lourds, tels que le fer et le cuivre, de l’organisme
  • la dissolution ou l’élimination des obstructions des voies biliaires
  • l’arrêt de l’utilisation de médicaments liés à la fibrose
  • prendre des médicaments qui réduisent l’activité du système immunitaire.

Les scientifiques n’ont pas encore mis au point de médicaments qui inversent ou traitent directement les dommages associés à la fibrose hépatique.

Cependant, la recherche de médicaments antifibrotiques, qui réduiront ou empêcheront le processus fibrotique, se poursuit.

Les scientifiques cherchent également de meilleures façons de traiter certaines causes de fibrose hépatique, comme la consommation d’alcool ou la NASH. Par exemple, des recherches ont montré à titre préliminaire que la pioglitazone, un médicament contre le diabète de type 2, améliore la NASH chez les personnes non diabétiques.

Au-delà des médicaments classiques, la recherche montre que quelques remèdes naturels peuvent contribuer à réduire la fibrose dans certaines circonstances. Voici quelques-uns de ces remèdes

  • boire une quantité modérée de café
  • rester hydraté
  • prendre du chardon marie, qui contient des niveaux élevés de silymarine, un antioxydant (les médecins ne le recommandent pas aux personnes qui prennent des médicaments contre l’hépatite C)
  • prendre de la vitamine E pour la NASH

Lorsqu’une personne souffre d’une fibrose ou d’une cirrhose du foie à un stade avancé, elle a souvent besoin de formes de traitement supplémentaires, et les dommages au foie sont généralement irréversibles.

Les options de traitement courantes pour une fibrose ou une cirrhose avancée sont les suivantes

  • la prise de médicaments pour éliminer l’excès de liquide dans l’organisme
  • limiter la consommation de sel
  • la prise de médicaments pour éliminer les toxines du cerveau
  • la prise de médicaments qui réduisent la pression dans les veines de l’estomac et de l’œsophage
  • subir une greffe pour remplacer le foie endommagé par un foie sain provenant d’un donneur.

Perspectives

Dans le cas d’une fibrose hépatique légère à modérée, le traitement de la cause sous-jacente peut souvent inverser une partie ou la totalité des dommages.

La guérison du foie peut être plus lente ou plus rapide, selon la cause de la fibrose et sa gravité. Le diagnostic et le traitement de la fibrose à un stade précoce peuvent grandement améliorer les chances de guérison complète d’une personne.

Bien que les dommages puissent être limités et réversibles lorsque la fibrose est encore à un stade précoce, une fibrose plus avancée tend à causer des dommages étendus et irréversibles qui finissent par entraîner une cirrhose.

La fibrose avancée et la cirrhose peuvent également entraîner de graves complications de santé, comme le cancer du foie, l’insuffisance hépatique et la mort.

En 2016, les maladies chroniques du foie et la cirrhose ont entraîné le décès de 40 545 personnes aux États-Unis.

Résumé

La fibrose hépatique se développe lorsqu’une blessure ou une inflammation chronique entraîne l’accumulation de tissu cicatriciel dans l’organe, ce qui limite sa capacité à fonctionner et à se réparer.

Un traitement peut souvent inverser les effets d’une fibrose légère à modérée. Cependant, cette maladie a tendance à ne pas provoquer de symptômes visibles tant qu’elle n’a pas progressé.

Cela entraîne des dommages irréversibles et peut provoquer des affections telles que la cirrhose. C’est pourquoi il est crucial de détecter la fibrose à un stade précoce.

Si une personne présente plusieurs facteurs de risque et soupçonne qu’elle est atteinte de fibrose hépatique, elle doit consulter un médecin. Il faut également consulter un médecin en cas de symptômes de fibrose avancée ou de cirrhose.