Quel est l’effet du manque de sommeil sur la façon dont nous percevons divers stimuli émotionnels ? Un chercheur du Karolinska Institutet en Suède a rédigé une thèse visant à répondre à cette question.

Vous êtes-vous déjà senti de mauvaise humeur après une nuit blanche ? Lorsque nous ne parvenons pas à satisfaire notre besoin de repos, notre cerveau a tendance à se rebeller de diverses manières.

Des études ont montré que le manque de sommeil peut être tout aussi néfaste que l’ivresse, car il altère la perception de l’espace et le temps de réaction.

Des recherches plus récentes ont même suggéré que les personnes qui dorment mal sont plus susceptibles de fuir les contacts sociaux et d’être intuitivement évitées par les autres.

Étant donné que le manque de sommeil affecte la façon dont nous voyons les choses et interagissons avec les autres, il n’est pas surprenant qu’il puisse également avoir un impact sur nos perceptions émotionnelles, les rendant plus négatives que d’habitude.

Dans sa thèse de doctorat, Sandra Tamm, du département des neurosciences cliniques du Karolinska Institutet, à Stockholm (Suède), a entrepris d’explorer précisément la manière dont le manque de sommeil peut modifier nos perceptions et nos engagements émotionnels. Tamm a soutenu sa thèse au début du mois.

La perte de sommeil nous rend plus négatifs

Dans le cadre de ses travaux, Mme Tamm a mené pas moins de cinq études, dont chacune visait à évaluer un aspect différent de la relation entre le manque de sommeil et la perception émotionnelle :

  • La première étude s’est intéressée à l’impact du manque de sommeil sur la contagion émotionnelle (la capacité d’une personne à imiter les émotions d’une autre personne et à y répondre).
  • La deuxième a examiné l’effet du manque de sommeil sur la capacité d’une personne à compatir à la douleur d’autrui.
  • La troisième a examiné la relation entre le manque de sommeil et la régulation émotionnelle (capacité d’une personne à contrôler ses propres réactions émotionnelles).
  • La quatrième s’est intéressée à la restriction du sommeil et à la connectivité du réseau cérébral.
  • La cinquième a évalué l’impact de l’allergie saisonnière (qui est un facteur de risque de perte de sommeil) sur l’inflammation du cerveau, dans le but d’identifier un mécanisme qui pourrait conduire à la privation de sommeil.

En tout, le chercheur a examiné les données concernant 117 participants et a utilisé des scanners TEP et IRM pour évaluer l’activité et les mécanismes cérébraux dans le contexte de la perte de sommeil, de l’allergie et de la régulation émotionnelle.

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Les cinq études ont révélé que, effectivement, les personnes ayant subi une perte de sommeil étaient plus susceptibles d’interpréter négativement les stimuli émotionnels, une situation appelée « biais de négativité ».

En outre, elles étaient également plus susceptibles d’être de mauvaise humeur et d’avoir plus de mal à réguler leurs propres réactions émotionnelles.

Ce phénomène se caractérise par une mauvaise transmission entre les informations reçues et traitées par le cerveau et les comportements émotionnels qui en découlent. Dans sa thèse, Tamm résume cette constatation de manière ludique, sous forme de haïku :

Après un sommeil plus court

le contrôle cognitif descendant

ne fonctionne pas aussi bien.

Dans le même temps, la chercheuse a toutefois constaté que le manque de sommeil n’altère pas de manière significative la capacité d’une personne à éprouver de l’empathie pour la douleur, c’est-à-dire à réagir de manière appropriée à la douleur d’autrui.

Quant aux participants souffrant d’une allergie saisonnière – au pollen de bouleau – le chercheur rapporte qu’ils dormaient moins bien, tant pendant la saison pollinique que tout au long de l’année, même s’ils parvenaient à dormir plus profondément pendant la saison pollinique qu’en dehors.

Le sommeil : Un acteur important de la santé mentale

Tamm note également que les études n’ont révélé aucun des mécanismes cérébraux liant la perte de sommeil aux préjugés négatifs et à d’autres modifications du comportement émotionnel.

« Malheureusement, nous n’avons pas été en mesure de retracer les mécanismes de changement sous-jacents au biais de négativité induit par la privation de sommeil en montrant des différences dans le système émotionnel du cerveau, tel que mesuré par IRM fonctionnelle », déclare Tamm.

« Chez les personnes souffrant d’une allergie au pollen, nous avons trouvé des signes d’inflammation dans leurs relevés sanguins, mais pas dans le cerveau », ajoute-t-elle.

Néanmoins, la chercheuse affirme que ses résultats contribuent à notre compréhension du manque de sommeil en tant que facteur de risque majeur pour une mauvaise santé mentale.

« En fin de compte, les résultats [de cette recherche] peuvent nous aider à comprendre comment les problèmes chroniques de sommeil, la somnolence et la fatigue contribuent aux troubles psychiatriques, par exemple en augmentant le risque de dépression », explique Mme Tamm.